Qué son los alimentos transgénicos y cómo afectan tu salud

Un organismo transgénico es una combinación de dos especies producida en laboratorio.
Un organismo transgénico es una combinación de dos especies producida en laboratorio. Rene Mesman/Getty Images

¿Qué son los organismos transgénicos?

Los transgénicos son organismos genéticamente modificados (OGM). Incluyen cualquier tipo de bacterias, plantas, animales y otros organismos en los cuales el ADN ha sido modificado de un modo artificial. Los transgénicos no ocurren en la naturaleza; forzosamente se tienen que crear en el laboratorio por un especialista. El proceso consiste en extraer ciertas proteinas o genes de un organismo e insertarlos en la secuencia genética (ADN) de otro organismo.

El maíz Bt: un ejemplo de un alimento transgénico

El organismo Bacillus thurigensis es una bacteria que existe en el suelo y produce una sustancia que es tóxica para los insectos. Los genes que corresponden a la producción de esta sustancia se extraen de la bacteria y se introducen al ADN del maíz (también se utiliza para modificar a otras plantas). A través de este proceso, se producen semillas (granos, en el caso de maíz) que al nacer producirán su propio plaguicida en todas las partes de la planta.

Ejemplos de organismos GM que no son alimentos

No todos los transgénicos son para comer. La misma tecnología se utiliza en otras industrias también. Por ejemplo:

  • Los genes de araña se insertan en el ADN de las cabras para que éstas produzcan leche que se puede convertir en seda.
  • La secuencia genética del arroz se inyecta con ADN humana para producir farmaceúticos como la antitrombina, la cual se utiliza en las cirugías para evitar la coagulación de la sangre.

    ¿Los alimentos transgénicos son seguros para comer?

    Los científicos que trabajan en esta industria nos aseguran que sí, los alimentos transgénicos son completamente seguros para el consumo humano. A pesar de esto, muchas personas consideran que no existen los estudios suficientes para saber si los alimentos GM son seguros para el consumo humano.

    Algunas investigaciones reportan que no existe ningún efecto negativo sobre la salud humana, mientras algunos estudios independientes no se publicaron porque tuvieron resultados no deseables y las compañías productoras no dieron el permiso para su difusión. Existen estudios con animales alimentados con maíz y otros productos GM han encontrado vínculos entre el alimento transgénico y varios problemas, por ejemplo reducción de la fertilidad, desfunción digestivo, represión del sistema imunológico y suceptibilidad a las alergias. La transferencia horizontal de los genes en el sistema digestivo sigue siendo un motivo de preocupación en los sectores agrícola y de salud.

    Un detalle indispensable para entender todo relacionado con los transgénicos

    En toda la discusión sobre los alimentos transgénicos, existe un problema fundamental que le quita confiabilidad a cualquier conclusión sobre los transgénicos en general: la modificación genética es una tecnología y los organismos transgénicos son extremadamente diversos. El maíz que produce su propio plaguicida es un OGM, así como una variedad de eucalipto modificado con los genes de otro tipo de eucalipto. Ambos son transgénicos, pero el maíz da más causa de preocupación que el eucalipto.

    La gente y los medios de comunicación siempre se refieren a los transgénicos como una sola entidad, pero es problemático considerarlo así. 

    ¿Por qué se producen los alimentos transgénicos?

    Originalmente esta tecnología se empezó a utilizar en la producción de alimentos para lograr una mayor eficiencia agrícola, sea a través de una mayor producción o una mejor resistencia a herbicidas como Roundup (estas plantas se llaman Roundup Ready), a plagas como bacterias, hongos, virus o insectos, o a los fenómenos climatológicos como la sequía, inundación, calor, etc.

    Actualmente existen muchos animales y plantas que se modifican genéticamente con fines que no tienen que ver con la comida, por ejemplo para lograr una producción más económica de farmaceúticos y otros productos (como los ejemplos de las cabras que producen seda y el arroz que produce antitrombina).

    También hay varios granos GM que se cultivan como alimento para los animales pero que no están aprobados para el consumo humano.

    ¿Cómo puedo reconocer la etiqueta de un alimento GM en el supermercado?

    En los Estados Unidos los alimentos GM no están etiquetados como tal. La única etiqueta que garantiza que un producto no contiene ingredientes transgénicos es la "USDA Certified 100% Orgánic" o simplemente "USDA Certified Organic" en el caso de frutas y verduras. También existe una etiqueta "Non-GMO Project Verified" pero es más difícil de encontrar. La mejor opción es comprar de un productor local para que puedas conocer sus prácticas, por ejemplo en un CSA.

    ¿Cuáles comidas son las más probables de ser transgénicas?

    Casi todas las comidas procesadas contienen por lo menos un ingrediente transgénico. El maíz, soya, colza (canola), arroz, linaza, papaya y azúcar son entre las hortalizas con mayor porcentaje de transgénicos en el mercado. Cualquier producto que contiene ingredientes derivados de estas plantas tiene una alta probabilidad de contener alimentos transgénicos. Haz clic aquí para ver los alimentos más contaminados.