¿Qué son las proteínas?

Conoce qué funciones tienen las proteínas y por qué las necesitas

Alimentos ricos en proteínas
Todos estos alimentos son fuente de proteinas. En esta imagen vemos, por tanto, que no solo la carne o el pescado las contiene. Maximilian Stock Ltd. / Getty Images

Pregunta: ¿Qué son las proteínas?

Respuesta: Las proteínas son nutrientes esenciales, es decir, el organismo los necesita para vivir y funcionar. No puede producirlas por sí solo y por eso hay que aportárselas a través de la dieta. Tienen muchas funcionas, entre ellas la de construir los tejidos del cuerpo (por ejemplo, reconstruir una herida y formar la cicatriz) así como transportar adecuadamente algunas hormonas.

 

¿De qué están compuestas las proteínas? 

Contienen carbono, hidrógeno y oxígeno. Pero además también contienen nitrógeno a diferencia de las grasas y los hidratos de carbono. Estos átomos de nitrógeno les da el nombre de amino.

Las unidades básicas de las proteínas son los aminoácidos, los eslabones de las cadenas proteicas.  Existen hasta 20 aminoácidos y su unión da lugar a otras proteínas en el organismo. Los aminoácidos son la parte esencial de las proteínas y lo que debemos tener en cuenta a la hora de alimentarnos. 

Por ejemplo, muchos vegetales tienen proteínas. El problema es que no cuentan con todos los aminoácidos esenciales. Por eso, en las dietas vegetarianas hay que saber bien cómo combinar alimentos para no tener deficiencias. Y recurrir a los suplementos para obtener vitaminas como la B12 que solo se encuentra en los alimentos de origen animal. (Ver también: ¿Qué debo saber antes de ser vegetariano?)

 A continuación te lo explicamos. 

Tipos de aminoácidos

Existen aminoácidos esenciales y no esenciales. Los primeros son aquellos que el organismo no puede producir por sí solo y que necesita adquirirlos a través de la alimentación.

Los aminoácidos esenciales son ocho: fenilalanina, isoleucina, leucina, lisina, metionina, treonina, triptófano y valina.

Hay un noveno aminoácido que es esencial para los lactantes y niños: la histidina. Algunos estudios señalan que también puede ser importante para los adultos.

Los aminoácidos no esenciales son aquellos que el cuerpo sí puede sintetizarlos. Existe un grupo elevado: alanina, asparagina, aspartato, cisteina, glicina, glutamato, hidroxilisina, hidroxiprolina, prolina, serina, tirosina.

Existe un tercer tipo, los aminoácidos condicionales, que pueden ser necesarios en caso de enfermedad.

Donde encontramos los aminoácidos

Los alimentos contienen proporciones diferentes de aminoácidos. Los alimentos de origen animal tienen un perfil más rico que los de origen vegetal. Por ello, se dice que las personas que siguen una dieta vegetariana deben cuidar mucho su alimentación para no presentar un déficit de proteínas.

Por ejemplo, la combinación de cereales y legumbres puede dar lugar a una proteína completa con lo que se estaría aportando cantidad suficiente de aminoácidos.

Consumiendo proporciones adecuadas de proteína vegetal también se puede aportar a la dieta la cantidad necesaria. Algunas legumbres como la soja o la quinoa tienen un alto valor biológico porque contienen todos los aminoácidos esenciales y están recomendadas en las dietas en las que no se consume proteína animal.

El huevo y la leche, permitidos en las dietas ovolactovegetarianas, también son fuentes de proteínas. El huevo es un alimento con un alto valor biológico, es decir, contiene todos los aminoácidos esenciales.

Qué alimentos nos aportan proteínas

Proteínas de origen animal:

  • Todo tipo de carne animal. Pero es preferible comer carne magra (sin grasa).
  • Pescados y mariscos

Proteínas de origen vegetal:

  • Legumbres: Frijoles o judías (de todo tipo) lentejas, guisantes, garbanzos
  • Frutos secosy semillas: por ejemplo, nueces, avellanas, almendras, cacahuetes, semillas de girasol ...
  • Soja y productos derivados de la soja que se incluyen en una dieta vegetariana.
  • Productos lácteos.

Para qué sirven las proteínas

Las proteínas contienen 4 calorías por gramo, al igual que los hidratos de carbono. Sin embargo, su principal función no es el aporte de energía al organismo.

Las células del organismo utilizan los aminoácidos de las proteínas que consumimos para construir nuevas proteínas y estas son indispensables para multitud de funciones vitales.

Siempre que el organismo está creciendo, reparando o regenerando tejidos, hay proteínas implicadas en esta labor. A veces su papel es facilitar o regular; otras consiste en formar parte de la estructura.

  • Participan en la formación de los músculos, huesos y otros tejidos. Por ejemplo, participa en la síntesis del colágeno, la proteína de la cual están hechos los tejidos conectivos como las cicatrices, los tendones, los ligamentos y la base de los huesos y dientes.
  • Las numerosas hormonas del cuerpo son moléculas mensajeras y algunas son proteínas. Por ejemplo, cuando aumenta el nivel de glucosa, el páncreas segrega insulina, que estimula las proteínas de transporte de los músculos y tejido adiposo para que lleven glucosa hacia las células a un rimo más rápido que el habitual.
  • Ayudan a mantener el equilibrio hídrico del organismo.
  • Algunas proteínas funcionan como enzimas que facilitan las reacciones químicas sin ser transformadas durante el proceso.
  • Ayudan a mantener el equilibrio entre los ácidos y las bases en los líquidos corporales.
  • Algunas proteínas se desplazan por los líquidos corporales, llevando nutrientes y otras moléculas. Por ejemplo, la proteína hemoglobina transporta oxígeno desde los pulmones hasta las células. Las lipoproteínas transportan lípidos por todo el cuerpo. Otras proteínas de transporte especial llevan vitaminas y minerales.

 

Cuánta proteína debo consumir

Existen unas recomendaciones y limitan el consumo de proteínas a 0,8 gramos por kilogramo de peso corporal. Por ejemplo, una mujer que pese 60 kg debería incorporar al día 48 gramos de proteínas. Otro ejemplo, la mayoría de los adultos debería consumir de 5 a 6 1/2 porciones de proteína al día. Los niños menores de 8 años, de 2 a 4.

Un ejemplo diario sería: una pechuga de pollo, un huevo y una cucharada de mantequilla de maní. También, una taza de legumbres con cereales, un filete de pescado y un puñado de nueces.

Sigue leyendo para conocer 10 Alimentos vegetales ricos en proteínas

Proteínas con función de anticuerpos

Algunas proteínas también funcionan como anticuerpos defendiendo al organismo del ataque de agentes patógenos.

Veamos un ejemplo: cuando un virus entra en el cuerpo, por ejemplo, el de la gripe, penetra en las células y se multiplica por cien en una hora aproximadamente. Cada una de esas copias a su vez puede infectar a otras cien células y multiplicarse por cien de nuevo. Con eso ya tenemos diez mil réplicas del virus infectando el organismo. Si se le permite seguir actuando el cuerpo pronto enfermará.

En ese momento entran en juego los anticuerpos. Cuando el organismo detecta que existe una infección se forma un ejército de anticuerpos que son moléculas proteicas gigantes diseñadas para combatir los antígenos invasores.

Estos anticuerpos funcionan de una forma muy rápida y efectiva. En un individuo sano con suficiente cantidad de proteínas, los anticuerpos lucharán contra estos agentes y los vencerán evitando la enfermedad.

Además, cuando el organismo ha fabricado un anticuerpo específico contra un virus determinado lo recuerda formándose lo que se denomina inmunidad y eso permitirá que en caso de volver a contagiarse, la fabricación sea más rápida y la lucha contra la enfermedad mucho más efectiva. De ahí que las personas que han sufrido una enfermedad contagiosa como el sarampión o, incluso, el virus del ébola, desarrollen inmunidad para superarlo si volviera a producirse el contagio.

Pero esto no significa que haya que atiborrarse de alimentos ricos en proteínas ya que el exceso o una dieta hiperproteica como algunos planes famosos para adelgazar podría poner en riesgo la salud.

Fuentes:

Eleonor Noss Whitney y Sharon Rady Rolfes. Tratado General de la Nutrición. Editorial Paidotribo

Lehninger, Nelson, Cox Principios de Bioquímica. Editorial Omega

Medline Plus. Un servicio de los Institutos Nacionales de Salud de los Estados Unidos