Qué son el sector de arranque y el archivo boot.ini

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Qué es el sector de arranque

El sector de arranque es una parte del disco duro, CD, USB, etc. que contiene la información de inicio. La que el sistema necesita para arrancar Windows, otro sistema operativo o programas almacenados en esos soportes capaces de iniciar el equipo. Hay dos tipos clásicos de sectores o elementos suyos:

  • Master Boot Record (MBR) y GUID Partition Table (GPT)

    MBR son las siglas en inglés del Registro de Arranque Principal. Está grabado en el primer sector del disco.

    Contiene información sobre las particiones del sistema y el modo en que están dispuestas en el disco duro o unidad equivalente. También incluye las instrucciones necesarias para cargar el sistema operativo que haya en él. Sólo existe como mucho un MBR en cada disco o soporte de almacenamiento similar (no lo hay en disquetes u otros soportes no particionados).

    Una limitación del MBR es que admite en general discos de unos 2 TB (1 TB= 1.024 MB). El sistema GPT de Tablas de Particiones se desarrolló para superar esos y otros problemas. Y ofrece nuevas posibilidades más acordes con equipos modernos.

    Con el GPT es posible usar discos de casi diez mil millones de TB (unos 9,5 ZB o zetabytes). Pero este sistema también tiene sus problemas... No siempre es posible arrancar Windows desde particiones GPT. Sólo cuando tienen BIOS del tipo más moderno. Las llamadas EFI o UEFI BIOS.
  • Volume Boot Record (VBR)

    Es algo así como una versión del MBR pero aplicada a cada partición. Existe un VBR en el primer sector de cada una. Por tanto no son únicos como el MBR aunque su función sea parecida.

Qué es el archivo boot.ini

El archivo boot.ini es un elemento fundamental del arranque de Windows XP y otras versiones anteriores. Su labor principal es definir varias opciones del sistema operativo durante el inicio. Está en lo que se llama texto plano (sin formato) y tiene la extensión de archivo .txt.

Se localiza en el directorio raíz de la partición del sistema (en general la C:). Aunque a veces está oculto a la vista. Es una medida de protección para evitar que lo borres o lo cambies por accidente (cómo ver archivos ocultos).

Estos son los elementos que incluye de forma habitual. El archivo boot.ini es editable. Puedes cambiarlo a mano. Hazlo sólo si lo tienes muy claro. O te arriesgas a que tu PC no arranque al reiniciar.

  • La sección de arranque (o boot loader)

    Indica la ruta del disco donde está el Windows predefinido (default). También el tiempo en segundos (timeout) que debe pasar antes de iniciarse ese Windows de forma automática.
    [boot loader]
    timeout=30
    default=multi(0)disk(0)rdisk(0)partition(1)\WINDOWS
    El valor predeterminado del timeout es de 30 segundos. Suele bastar para que te dé tiempo de elegir con qué Windows arrancar si tienes más de uno instalado. Puedes personalizar ese tiempo con cualquier valor entre 0 y 9999 (segundos). O asignarle el valor -1 para que no se inicie ningún Windows automáticamente. Tendrías que elegirlo tú a mano en un menú durante el arranque. Aquí hay más información sobre otros parámetros configurables.
  • La sección del sistema operativo (u operating systems)

    En ella se indica la ruta del Windows principal y otros Windows o programas que pueda haber y con los que sea posible arrancar el PC. En cada caso suele añadirse además el nombre de cada Windows o programa de arranque. Por ejemplo, "Microsoft Windows XP Professional". También es habitual incluir una serie de parámetros que afectan a cómo se lleva a cabo el arranque (/fastdetect es un ejemplo).
    [operating systems]

    multi(0)disk(0)rdisk(0)partition(1)\WINDOWS="Microsoft Windows XP Professional" /fastdetect

    multi(0)disk(0)rdisk(0)partition(2)\WINNT="Microsoft Windows 2000 Professional" /fastdetect

Resolver problemas del arranque

Son bastante habituales. Pueden afectar a los sectores de arranque en sí o a elementos relacionados con ellos. Cuando eso ocurre el sistema "no sabe" cómo iniciar el PC. Entonces ocurre un fallo. Pasa en todos los Windows y se manifiesta con distintos mensajes de error.

Muchas veces serás capaz de solucionar tú mismo esos fallos siguiendo los pasos del enlace que corresponda de los de más abajo.

La reparación "rescribe" la especie de instrucciones necesarias para encontrar Windows en el disco o unidad que sea. También restablece la información sobre su estructura y las particiones que haya en él. O restablece el boot.ini original.