¿Qué es una cookie?

HTTP cookie, web cookie, Internet cookie o galleta informática

HTTP Cookie
Ross M Horowitz / Getty Images

Cookie, en el contexto de Internet, es el nombre que recibe un lugar de almacenamiento temporal de información que usan páginas de Internet. Estas cookies son enviadas por páginas web y son almacenadas y administradas por los navegadores de Internet. Son usadas comúnmente para guardar información relevante del usuario de una página, por ejemplo para diferenciar usuarios, para identificar a un usuario legítimo o para almacenar los artículos que se llevan en el carrito virtual de compras.

También pueden ser usadas para almacenar preferencias de un usuario de una página, como por ejemplo estilos de presentación. 

Esta información es usada por las páginas de Internet para “recordar” lo que el usuario venía haciendo, de tal forma que existe coherencia entre lo que ocurre de una página a otra. Sin cookies, cada página sería independiente de la otra y sería imposible hacer procesos interrelacionados en una secuencia de páginas.

Las cookies pueden definir una fecha de caducidad (o de borrado), aunque en realidad el tiempo que son mantenidas por los navegadores depende del tipo de cookie del que se trate.

El nombre de cookie, que se traduce literalmente como galleta, viene del uso de las galletas mágicas o magic cookies –no tiene que ver con galletas especiales, sino que se trata de un término usado por programadores de Unix–, que a su vez proviene de las galletas de la fortuna, esas que tienen un mensaje adentro, como la mostrada en la ilustración.

Tipos de cookies

  • De sesión (session cookies).– Son cookies que usualmente es eliminada cuando el navegador se cierra.
  • Persistentes (persistent cookies).– Estas son cookies que se mantienen a pesar de que el navegador sea cerrado. Se mantienen por un tiempo específico (tienen fecha de expiración), durante el cual una página puede conocer lo último que hiciste o algunas de tus preferencias. A este tipo de cookies también se les conoce como tracking cookies, porque pueden ser usadas por compañías de publicidad para conocer tus hábitos de navegación.  
  • Segura (secure cookies).– Estas son cookies que se usan únicamente con HTTPS (conexión cifrada).
  • De terceros (third-party cookie).– Las cookies que reciben este nombre se usan principalmente para páginas publicitadas, esto es: la página visitada crea una cookie a nombre de una página publicitada o, en otras palabras, el URL de la cookie es diferente al URL que ves en la barra de direcciones de tu navegador. ¿Te preocupa esto? Puedes seguir esta guía para bloquear cookies de terceros en tu navegador.

Contenido de una cookie

Típicamente una cookie contiene tres elementos básicos: nombre, valor y atributos. Es en los atributos donde se especifican ciertas características de la cookie, como puede ser su fecha de expiración o su duración de vida. Otro atributo, por ejemplo, pudiera contener el dominio que definió a la cookie.

Cuatro mitos sobre cookies
Según un estudio hecho en 2005 (enlace en inglés), la falta de entendimiento de qué son y para qué sirven las cookies llevaron a las siguientes creencias, todas equivocadas, de lo que pueden hacer:

  1. Las cookies son similares a algún tipo de malware que puede tomar acciones en mi computadora, como borrar información.
  2. Las cookies son spyware, porque contienen información confidencial y personal.
  1. Las cookies son usadas para generar ventanas emergentes (pop-ups).
  2. Las cookies son usadas para generar spam.