¿Qué es un switch?

Foto cortesía PriceGrabber

Un switch es un dispositivo que sirve para conectar varios elementos dentro de una red. Estos pueden ser un PC, una impresora, la misma televisión, tu consola preferida o cualquier aparato que posea una tarjeta Ethernet o Wifi. Se utilizan tanto en casa como en cualquier oficina o lugar de trabajo donde es muy común tener al menos un switch por planta para permitir la interconexión de los distintos equipos.

¿Cómo funciona un switch?

Aunque cada vez son más complicados su funcionamiento básico no ha cambiado. Un equipo emite un mensaje y el switch se encarga de retransmitirlo sólo por la boca en la que se encuentra su objetivo.

Para realizar esta tarea utiliza la dirección física de la tarjeta de red también conocida como MAC. Si conectas varios switches ellos se encargaran de entenderse para saber a dónde hay que enviar los datos. Es por lo tanto un dispositivo pensado para facilitar la comunicación entre equipos.

¿Cuál es la diferencia entre un switch y un HUB?

Un HUB es otro dispositivo que permite conectar varios elementos de una red. Para el usuario físicamente puede no existir diferencia ya que a simple vista son iguales, incluso a la hora de comprarlos puedes verlos como intercambiables. Pero es que el HUB emite el mensaje por todos los canales. No distingue, ni entiende de direcciones físicas.

De esta forma varios equipos conectados al HUB deben de compartir la velocidad de la conexión. Esta será por lo tanto menor que la puedes conseguir con un switch. Por lo que ves un HUB nunca es una buena opción en oficinas donde conectes decenas de equipos a los mismos componentes de red.

¿Cuál es la diferencia entre un switch y un router?

Un router divide segmentos de red.

Normalmente sirve para conectar unas sedes a otras. Si colocas un router es por qué no quieres que haya un acceso directo entre los equipos conectadas a ellos o al menos quieres controlarlo. Es decir un router impide que lo que se intercambie en una determinada red lo vea la siguiente.

Los router suelen tener asociados elementos que les permiten conectarse a redes más grandes. Por ejemplo es común leer router ADSL, o router de fibra en relación a la red que después te conecta a Internet. Para hacer su trabajo en un router se trabaja con direcciones IP mientras que en un switch se trabaja con direcciones MAC. Las MAC son usadas solo dentro de la red local, las IPs pueden usarse a modo de números telefónicos.

Algunas características especiales de los switches:

No todos los switches son iguales. Por esto han aparecido muchas tecnologías asociadas a ellos:

Wifi. Ahora podemos encontrar switches que son capaces de conectarse de manera inalámbrica con otros equipos. Muy útil en casa si quieres conectar por ejemplo tu laptop o Smartphone.

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VLAN. VLAN es el acrónimo de Virtual Local Area Network. Permite segmentar una red para que los equipos no se vean entre sí.

Por ejemplo, se puede utilizar para separar la telefonía IP del resto de equipos.

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PoE. Acrónimo de Power over Ethernet. Permite alimentar equipos usando el propio cable de red. Siguiendo con el ejemplo anterior es muy usado para alimentar teléfonos IP.

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STP. Acrónimo de Spanning Tree Protocol. Versiones más modernas de este protocolo son RSTP y SPT. Permite conectar varios switches sin generar bucles. Es decir sin que un paquete se tenga que enviar por todos lados.

Detección de intrusos y firewall. Es cada vez más común añadir la posibilidad de que estos elementos controlen la seguridad de la red. Pueden hasta analizar los correos en busca de actividad sospechosa.

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Aspectos a tener en cuenta a la hora de comprar un switch

Número de puertos. Es la característica más importante a la hora de comprar un switch. Nunca olvides tus necesidades futuras.

Velocidad. Es muy común encontrarte con switches que no funcionan a la máxima velocidad que pueden dar los equipos que están a él conectados. Ten en cuenta esto sobre todo si vas a usar la red para copiar grandes volúmenes de datos.

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