Plutón ¿Planeta u objeto transneptuniano?

Plutón ¿es un planeta convencional o un planeta enano?

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Planetas enanos. Jet Propulsion Laboratory

En agosto de 2006, nuestros hábitos escolares de recitar de carrerilla los planetas hasta Plutón quedaron obsoletos, porque este último planeta fue degradado a planeta enano y expulsado del olimpo de los dioses planetarios. Pero Plutón no ha dicho la última palabra porque nuevas evidencias pueden reintegrarle el estatus.

El 1999 ya hubo una iniciativa de clasificarlo como asteroide y antes como satélite de Neptuno, pero ninguna prosperó, y ya las normas establecidas por la Unión Astronómica Internacional en 2006 han sido taxativas: Plutón es un planeta enano y además plutoide (incluso plutino por su órbita excéntrica).

Planetas enanos

Según esta definición, el planeta enano se caracteriza porque

  • Orbita alrededor del Sol
  • Masa suficiente para tener gravedad propia de manera que adquiera una forma casi esférica (hidrostática)
  • No ha limpiado la vecindad de su órbita (esta condición lo diferencia de planeta)
  • No es un satélite de un planeta u otro cuerpo no estelar.

Con estas condiciones Ceres sería el único planeta enano conocido entre el Sol y Neptuno (se encuentra en el cinturón de asteroides).

Y además Plutón es un plutoide porque así han denominado a los objetos transneptunianos, es decir que se encuentran más allá de la órbita de Neptuno. Otros objetos transneptunianos serían Eris, Makemake y Haumea.

Descubrimiento de Plutón

El planeta enano Plutón, dios romano del mundo subterráneo, debe su nombre a una niña de 11 años, Venetia Burney de Oxd, quien lo sugirió a su abuelo y éste a Percival Lowell (1855-1916) quien buscaba un supuesto Planeta X que explicara las anomalías en la órbita de Neptuno (en homenaje a este imaginador de canales en Marte las dos primeras letras de Plutón corresponden a sus iniciales).

Todo fueron cálculos erróneos, pero fue en 1930, Clyde Tombaugh (1906-1997) quien lo descubrió.

Características de Plutón

  • Diámetro: 2.300 kilómetros (solo un 2 por ciento de la masa terrestre)
  • Densidad media: 2.030 kg/m3
  • Velocidad de escape: 1.100 m/s
  • Distancia media desde el Sol: 39.48 Unidades Astronómicas (5 906 376 200 kilómetros)
  • Día (período de rotación): 6,39 días terrestres (retrógrada)
  • Año (órbita alrededor del Sol): 247,92 años terrestres
  • La temperatura media: 37ºKelvin (unos -236ºC)
  • Atmósfera: Sí, quizás metano y nitrógeno
  • Materiales de superficie: tal vez hielo de metano.

El tiempo en Plutón

Debido a su órbita excéntrica puede tener estaciones, pero recordemos que su año dura casi 250 terrestres, así que dispone de largas temporadas de invierno y verano. Los astrónomos han supuesto que el metano líquido de su superficie hierve en verano creando una especie de bruma atmosférica, mientras que en invierno nieva metano solidificado.

Satélites de Plutón

Pero ¿se puede llamar planeta enano a un objeto que tenga numerosos satélites alrededor?. Plutón tiene cinco, el último detectado por el telescopio espacial Hubble en julio de 2012. No se conoce otro caso. A este reciente en la familia plutoniana le han denominado P5 y se une a los ya conocidos Caronte, Nix, Hidra, y P4. Este sistema de satélites sería el resultado de la colisión entre Plutón y otro objeto transneptuniano del cinturón de Kuiper en un pasado remoto.

Los nombres han cambiado en realidad, ya que no serían P4 y P5 en función de la condición enana de Plutón, sino S/2011 (134340) 4 y S/2012 (134340) 5, un galimatías que incluye fecha de descubrimiento, número de planeta enano y orden de descubrimiento como satélite.

En fin, esperamos que pronto se acepte su denominación como Orfeo y Eurídice, tal y como ha propuesto Mark Robert Showalter, descubridor del satélite más reciente.

Misión espacial a Plutón

Seguro que Plutón aún depara sorpresas y puede volver a su antigua condición planetaria, cuando en 2015 empecemos a recibir datos de la sonda New Horizons (lanzada en 2006 por la NASA) que tiene como misión explorar Plutón, sus satélites y los objetos transneptunianos del cinturón de Kuiper.

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