Marte, el planeta rojo

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Marte, cuarto planeta del sistema solar

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Imagen completa de Marte. NASA / JPL

Marte recibe su nombre del dios de la guerra romano, pero los astrónomos griegos conocían el planeta con el nombre de Ares, también el dios asociado con la guerra. Es la razón de que a los científicos que estudian la superficie marciana se les denomine areógrafos y que a los satélites de Marte (Ares) se les nombre como a sus hijos: Fobos (miedo) y Deimos (pena).

Marte es el cuarto planeta del sistema solar. Se encuentra a 142 millones de kilómetros del Sol y a 55 millones de kilómetros de la Tierra.

Posee un tercio de la gravedad terrestre, eso significa que los objetos caen en Marte a menos velocidad que en la Tierra. Un planeta óptimo para obesos: 47 kilos marcianos se convierten en 17.

Se le denomina el planeta rojo por el color que imprime el óxido de hierro al suelo del planeta. El polvo rojo cubre casi la totalidad de Marte, aunque posee nubes y vientos que forma violentas tormentas de polvo igual que en los desiertos terrestres.

Se trata de un planeta frío cuya temperatura media es de –62ªC (–80ºF). Su superficie es rocosa con cañones, volcanes y cráteres por todas partes.

Imagen: Una panorámica completa de Marte donde se distinguen nubes de agua-hielo, el hielo en las regiones polares, y muchas de las características geológicas más significativas de Marte. Crédito: NASA / JPL

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Datos de Marte

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Tamaños de la Tierra y Marte. NASA /Goddard Space Flight Center

  • Símbolo: ♂
  • Radio: 3 398 km (un poco más de media Tierra)
  • Masa: 6,42 x 1023 kg
  • Distancia al Sol: 227 940 000 km (1,52 UA)
  • Rotación: 1,03 días
  • Traslación: 686,9 días
  • Temperatura media: –55ºC

Imagen: Marte y la Tierra a escala. Conocer los procesos geológicos marcianos es importante para el conocimiento de la evolución de nuestro planeta. Crédito: NASA /Goddard Space Flight Center

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La superficie de Marte

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Marte. Viking Project, USGS, NASA

En la orografía marciana destacan algunas formaciones geológicas espectaculares como Valles Marineris, el cañón más grande del Sistema Solar con 4 000 kilómetros de longitud, 300 de diámetro y 7 de profundidad; Hellas Planitia, un cráter de 2 000 kilómetros de diámetro; o el Monte Olimpo, un gigantesco volcán de 24 kilómetros de altura.

Imagen: Esta magnífica imagen fue construida con más de cien fotos tomadas por los Viking 1 y 2 en la década de 1970. Se ve con claridad Valles Marineris de origen desconocido. Crédito: Viking Project, USGS, NASA

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El hielo de Marte

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El hielo en Marte. G. Neukum (Universidad Libre de Berlín) et al., Mars Express, DLR, ESA

Aún no son concluyentes las pruebas de que exista agua en Marte, pero sí sabemos que existen grandes masas de hielo perpetuo en los casquetes polares. Los científicos suponen que existe agua congelada en el subsuelo, en cráteres y en valles profundos.

Imagen: Estas extrañas placas, fotografiadas por la nave Mars Express, desconciertan a los astrónomos. La tesis más aceptada es que se trata de enormes bloques de hielo que flotan en un mar de polvo, pero no se encuentran en la cercanía de los polos, sino en el ecuador marciano. La baja abundancia de cráteres indica que el agua pudo haber fluido en Marte solo hace cinco millones de años. Crédito: G. Neukum (Universidad Libre de Berlín) et al., Mars Express, DLR, ESA

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Volcanes en Marte

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Detalle de la caldera del volcán Olympus en Marte, la montaña más alta del sistema solar. Crédito: ESA / DLR / FU Berlin (G. Neukum)

Marte ha sufrido convulsiones telúricas importantes. De hecho, el monte Olympus es el más grande del sistema solar y además es un volcán. Los volcanes estuvieron activos hasta hace 3 millones de años, pero se han localizado otros que pudieron haberse formado hace 1 o 2 millones de años.

Las áreas volcánicas ocupan el 10 por ciento de la superficie marciana. Los areógrafos (de Ares, geólogos dedicados a estudiar la superficie marciana) han localizado zonas como Home Plate que se formaron por los flujos de lava de la actividad volcánica al entrar en contacto con un volumen importante de agua líquida.

Imagen: Caldera del volcán Olympus, la mayor elevación del sistema solar con 22 kilómetros de altura. Las paredes de esta caldera alcanzan los 3 kilómetros. Fue captada por la Cámara Estéreo de Alta Resolución (HRSC) de la ESA Mars Express, el 21 de enero de 2004. Crédito: Crédito: ESA / DLR / FU Berlin (G. Neukum)