Los objetos astronómicos más grandes del universo

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Laniakea, nuestro hogar en el universo

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Imagen del video sobre Laniakea publicado por la revista Nature. El punto rojo representa la Vía Láctea. Revista Nature

Ya eres oficialmente ciudadano de un nuevo territorio, uno que abarca miles de galaxias y billones de estrellas, un espacio que si pudieras tardarías 500 millones años en recorrer si viajaras a la velocidad de la luz. Una de esas galaxias se llama Vía Láctea y perdida en un brazo de la misma se encuentra el sistema solar y por ende la Tierra.

Los científicos han llamado a este coloso cósmico, Laniakea que significa "cielo inabarcable" en hawaiano (lani, cielo y akea, inconmensurable).

Un equipo de científicos ha elaborado y publicado en la revista Nature un mapa 3D con el barrio que ocupa nuestra galaxia en el universo y los casi inimaginables espacios que nos ofrece son sorprendentes. La Vía Láctea forma parte de un supercúmulo que abarca 100 000 galaxias y cien mil billones de estrellas (un uno seguido de 17 ceros). Posee una longitud de 500 millones de años luz y se encuentra jalonado por otros supercúmulos vecinos: Shapley, Hércules, Cisne y Perseo-Piscis.

Se trata de un pequeño barrio de una gran ciudad cósmica donde se hacinan hasta 6 millones de supercúmulos, y eso es sólo el espacio que podemos abarcar con nuestra tecnología, nuestro horizonte cósmico, cuanto nos es posible observar de nuestro universo.

Sabemos que las galaxias son gregarias y tienden a agruparse. Por eso, basándose en el movimiento de las galaxias, el equipo dirigido por Brent Tully de la Universidad de Hawai, ha podido definir límites para los supercúmulos y concretar el que corresponde a nuestra propia galaxia, según el estudio citado. Sobre el mismo, resulta muy recomendable la visión del video (en inglés) editado por la revista Nature.

Hasta ahora pertenecíamos al supercúmulo de Virgo o Supercúmulo Local.

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La Gran Muralla Sloan

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Recreación de una cadena de galaxias gigantesca que abarca cientos de millones de años luz de longitud. NASA

Se conoce como Gran Muralla a gigantescas extensiones filamentosas de galaxias que se extienden a lo largo de millones de años luz. Sobre ellas puedes leer el siguiente artículo:

La Gran Muralla Sloan y otros grandes colosos cósmicos

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Supercúmulo de Shapley

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Imagen del supercúmulo de Shapley que contiene más de 8 000 galaxias. ESA & Planck Collaboration / Rosat/ Digitised Sky Survey

Descubierto en 1930 por el astrónomo Harlow Shapley, el supercúmulo de Shapley se encuentra en la constelación del Centauro, tratándose de una de las estructuras cósmicas más grande del universo.

El telescopio espacial europeo Planck tomó la imagen que encabeza estas líneas. El supercúmulo de Shapley, que se encuentra a mil millones de años luz de la Vía Láctea, contiene más de 8 000 galaxias y pesa diez mil millones de veces la masa del Sol.

Destaca en la imagen el brillo de gas caliente que impregnan los cúmulos de galaxias (en azul) y los rayos X que generan (en rosa), captados por el satélite Rosat. Las dos grandes manchas rosas corresponden a los cúmulos Abell 3558 (derecha) y Abell 3562 (izquierda), con otros cúmulos más pequeños en medio.

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Los filamentos tridimensionales galácticos

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La estructura tridimensional de 200 millones de años luz. Observatorio Nacional Astronómico de Japón

Una de las estructuras cósmicas más grandes jamás descubiertas son los filamentos tridimensionales de galaxias que se extienden a través de 200 millones de años luz que se formaron solo dos millones de años después del Big Bang. Fue descubierto en 2006 por un equipo de astrónomos japoneses desde los telescopios Subaru y Keck en Mauna Kea.

Lo forman hasta 30 grandes concentraciones de gas, cada una de ellas con un volumen hasta diez veces la masa de nuestra galaxia. Posiblemente progenitoras de las grandes galaxias que existen en el universo actual, pero lo que ha sorprendido a los científicos es que se trata de formaciones muy raras en ese universo temprano con una concentración de galaxias hasta cuatro veces más densa que la media del universo.

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El cúmulo masivo de Perseo

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El cúmulo masivo de Perseo que abarca miles de galaxias. NASA / CXC / SAO / E.Bulbul, et al.

Captada por el observatorio espacial Chandra, esta imagen corresponde al cúmulo masivo de Perseo, uno de los objetos más extraordinarios y gigantes conocidos del universo que abarca miles de galaxias acogidas por una enorme nube de gas caliente. Los colores azules del centro muestran, según los astrónomos, los restos de una galaxia que está cayendo sobre Perseo A, la supermasiva galaxia NGC 1275 que se encuentra en el centro del cúmulo.

La imagen combina datos de una década de observación de Chandra.

Crédito de la imagen: NASA / CXC / SAO / E.Bulbul, et al.

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Grandes grupos de cuásares (LQG)

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Recreación artística de un cuásar de una lejana galaxia alimentado por un agujero negro supermasivo. NASA / JPL-Caltech

La superestructura cósmica más grande jamás descubierta (en 2013) mide 4 000 millones de años luz de diámetro y está formada por un grupo de cuásares conocido como Huge-LQG (enlace en inglés) que corresponde a las siglas de Large Quasar Group (Grupo de Grandes Cuásares) que abarca 73 cuásares y 1 200 megaparsec.

Recordemos que los cuásares son los objetos más lejanos del universo y capaces de liberar tanta energía como la combinación de cientos de galaxias medianas. La luz que produce uno sólo equivales a la de un billón de soles.