Los gases de efecto invernadero

Qué son los gases invernadero y cómo causan el calentamiento global
La quema de los combustibles fósiles produce los gases invernadero. Dorling Kindersley/Getty Images

Los gases de efecto invernadero son los gases que atrapan el calor en la atmósfera, de esta manera contribuyendo al calentamiento global.

Los gases invernadero provocan el calentamiento global

Normalmente cuando la radiación solar (luz y calor del sol) llega a la superficie de la Tierra, una parte se refleja: pasa por la atmósfera y sale de nuevo al espacio. Los gases de efecto invernadero aumentan la temperatura global porque permiten que la radiación solar entre a la atmósfera pero ya no dejan que salga.

De esta manera los gases invernadero atrapan el calor del sol dentro de la atmósfera.

En una situación normal, la cantidad de energía solar que entra y la que sale deben ser más o menos iguales, así manteniendo la temperatura del planeta estable. Pero desde la revolución industrial hace aproximadamente 150 años, los niveles de los gases invernadero han subido más que el 25 por ciento.

¿Cuáles son los gases invernadero?

  • El dióxido de carbono (CO2) es el principal gas emitido por las actividades humanas y se produce por la quema de combustible para energía (petróleo, gas natural y carbón), también es un producto secundario de algunos procesos químicos, como la manufactura del cemento. La combustión y otras actividades relacionadas a la producción de energía representan el 82% de las emisiones de gases invernadero en los Estados Unidos; se estima que las actividades humanas contribuyen 6.1 mil millones de toneladas de dióxido de carbono a la atmósfera cada año, más del doble de lo que la naturaleza puede neutralizar.
  • El metano (CH4) se emite en la producción y transporte de los combustibles fósiles, la descomposición de la basura y en los procesos agrícolas como la ganadería. Representa el 9% de la producción de gases invernadero por los seres humanos.
  • El óxido nitroso (N2O) es un producto de las actividades agrícolas e industriales, especialmente la producción y uso de fertilizantes, además de la quema de los combustibles fósiles. Representa el 5% de la producción de gases invernadero por los seres humanos.
  • Los gases fluorados, CHC, HCFC, etc. son gases potentes que se producen en varias actividades industriales y en los aerosoles; cantidades muy pequeños pueden causar mucho daño al medio ambiente, ya que estos gases son completamente sintéticos y no ocurren en la naturaleza.

¿De dónde vienen los gases invernadero?

Algunos de los gases de efecto invernadero ocurren en la naturaleza, por ejemplo el vapor del agua, dióxido de carbono, metano y óxido nitroso. Otros son producidos exclusivamente por el hombre, por ejemplo los aerosoles. Los gases invernadero normalmente ocurren en la naturaleza en cantidades pequeñas. Los procesos naturales absorben una parte de los gases de efecto invernadero, pero las actividades industriales resultan en una sobrecarga para los mecanismos naturales.

¿Cuántos gases invernadero produces tú personalmente?

La contribución de cada persona, organización o empresa al calentamiento global se llama la huella de carbono y se calcula según las actividades que producen gases de efecto invernadero. Para calcular tu contribución personal al calentamiento global, puedes utilizar una calculadora especial que mide tu huella de carbono.