Las mejores imágenes de exoplanetas

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El superjúpiter de Kappa Andrómeda

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Ilustración artística del llamado "súper Júpiter" Kappa Andromedae B con una masa unas 13 veces la de Júpiter. NASA's Goddard Space Flight Center/S. Wiessinger

La estrella más masiva conocida como GJ 504 o Kappa Andrómeda, según los datos del telescopio Subaru en Hawai, posee un objeto compañero, denominado Kappa b, que los astrónomos no se ponen de acuerdo en si se trata de una estrella enana marrón o un planeta masivo. Por su tamaño, unas 13 veces el volumen de Júpiter y por la energía que genera, no llega al estándar de estrella, pero tampoco le falta mucho.

Utilizando los datos infrarrojos del telescopio Subaru en Hawai, un equipo internacional de astrónomos ha fotografiado un planeta gigante del que uno de los descubridores Michael McElwain ha dicho: "Si pudiéramos viajar a este planeta gigante, veríamos un mundo todavía brillando por el calor de su formación con un color que recuerda a una flor de cerezo oscuro".

Catálogo de exoplanetas conocidos

Aplicaciones para descubrir exoplanetas

¿Cómo se detectan exoplanetas?

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Un sol con cinco planetas

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Un sol con cinco planetas. NASA

Basándose en los datos de la misión Kepler de la NASA, los astrónomos han descubierto un sistema solar (denominado Kepler 444) con cinco pequeños planetas que le orbitan. Este sistema planetario data de cuando la Vía Láctea "solo" contaba con dos mil millones de años de edad (es decir cuando era muy joven).

El más pequeño de los planetas es similar a Mercurio en tamaño, y el mayor tan grande como Venus, pero dada su reducida órbita (menos de diez días), su cercanía a su sol impediría cualquier tipo de vida.

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A la caza de exolunas

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Recreación artística de una exoluna alrededor de un exoplaneta similar a Saturno. NASA

Ya no se buscan solo exoplanetas. Con el telescopio espacial Kepler, los científicos esperan descubrir también exolunas, para lo que se ha desatado una carrera para conseguir establecer la primera.

Para ello se requerirá el uso de supercomputadoras que con una programación especial simulará miles de millones de posibles combinaciones estrella-planeta-luna y las comparará con los datos reales que proporciona Kepler. Hasta el momento, el equipo ha estudiado 56 de alrededor de 400 candidatos a planetas que podrían poseer una exoluna detectable.

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Midiendo exoplanetas

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Recreación artística del planeta gigante que orbita la estrella Gliese 876. NASA / G. Bacon (STScI)

A 15 años luz, en la constelación de Acuario, se encuentra la enana roja Gliese 876, sobre la que orbita un planeta gigante, probablemente de gas y rodeado de lunas, descubierto en 1998. Su masa pudo ser establecida en 2002 gracias a las mediciones del Telescopio Espacial Hubble sobre la oscilación de la estrella debido al tirón gravitatorio que ejerce el planeta y equivaldría a dos veces la de Júpiter.

Este sistema cuenta con al menos otro planeta gaseoso, la mitad de Júpiter, que se representa en la ilustración como un objeto brillante en forma de estrella cerca de la enana roja.

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El exoplaneta más cercano

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Ilustración del exoplaneta más cercano a la Tierra. NASA / ESA / G. Bacon (STScI)

El exoplaneta conocido más cercano al Sol se encuentra a más de 10 años luz y orbita la estrella Epsilon Eridani, una estrella joven, con solo 800 millones de años a la que rodea una capa de polvo de 30 000 millones de kilómetros. En la hipotética ilustración aparece al fondo como una línea de polvo brillante iluminada por la estrella vista de canto. Algunas lunas podrían poseer condiciones adecuadas para la vida.

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El exoplaneta con el año más corto

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Recreación de un planeta con año supercorto. NASA, ESA and A. Schaller (for STScI)

Alrededor de una enana roja sin nombre, el telescopio espacial Hubble detectó un exoplaneta tan cercano a su estrella que completa su tránsito en poco más de diez horas. El planeta no es visible, pero los instrumentos de Hubble pueden detectar una atenuación de la luz de la estrella cuando pasa frente a ella.

La ilustración muestra un planeta tipo júpiter muy cercano a su sol, cuya atmósfera hierve a más de 1 500 grados Celsius, y que debe poseer un potente campo magnético capaz de atrapar la radiación estelar y generar potentes auroras boreales. Los flujos magnéticos se interconectarían creando un puente de partículas entre la estrella y su planeta, como se representa en la imagen.

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El exoplaneta con el año más largo

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La imagen ilustra el exoplaneta con el año más largo. Harvard-Smithsonian, Center for Astrophysics/D. A. Aguilar

El planeta Kepler-421b del tamaño de Urano, a unos mil años luz de distancia en la onstelación de Lira, gira alrededor de su estrella cada 704 días. Se trata de un frío mundo y también del exoplaneta conocido con el año más largo, que orbita a 110 millones de kilómetros de su estrella.