La escritora Harper Lee, autora de "Matar un ruiseñor"

Harper Lee recibe la Medalla Presidencial de la Libertad
La escritora Harper Lee y el presidente George W BushGeorge W Bush. Dominio público

La escritora  Harper Lee es conocida por su novela Matar un ruiseñor (To Kill a Mockinbird)  de 1960, ganadora del Premio Pulitzer   y a  continuación de esta  Ve y pon un centinela  (Go Set a Watchman) en 2015.

Después de su novela ganadora escapó de la fama con una vida modesta en el anonimato. Fue amiga íntima y colaboradora del también famoso escritor Truman Capote.

 El primer libro narra la historia de Atticus Finch, y es un reflejo de la vida en un pequeño pueblo del Sur de Estados Unidos en plena época de discriminación racial al amparo de las leyes Jim Crow.

Matar un ruiseñor fue su primera y prácticamente única novela por muchos años, y le bastó para crear una fama imperecedera.

Vida de Harper Lee

Nelle Harper Lee nació el 28 de abril de 1926, en Monroeville, Alabama.

Su padre era  abogado, miembro de la legislatura  estatal de Alabama y dueño parcial del periódico local. Su madre sufría de una enfermedad  mental que la mantenía en la casa la mayor parte del tiempo.   

Uno de sus amigos de la infancia más cercanos fue Truman Persons, que se convertiría en el exitoso escritor Truman Capote, quien entonces vivía con los parientes de su madre, luego de ser abandonado por sus padres.

En la escuela Lee desarrolló un gran interés por la literatura en inglés. Luego de graduarse en 1944 fue a una escuela para señoritas, Huntingdon College en Montgomery. Allí se diferenciaba de  las demás estudiantes  ya que no le importaban ni el maquillaje ni los chicos, y se concentraba  en la escritura y los estudios.

Era miembro de la sociedad de honor literaria.

 Pasó  a la  University of Alabama en  Tuscaloosa,  donde se le conoció como una persona solitaria. Intentó tener una vida social uniéndose a los clubes de la universidad por un tiempo. Siguiendo su interés en la escritura, Lee contribuyó al periódico de la escuela, llegando a convertirse en su editora.

 Fue aceptada en la escuela de leyes y luego del primer año comenzó a decirle a su familia que su interés estaba en la literatura, no en la abogacía. Asistió a la Universidad de Oxford en Inglaterra en un intercambio de estudiantes, para regresar a sus estudios de leyes. Pero en el primer semestre renunció a sus estudios y se fue al norte a perseguir su sueño de ser escritora.

 Llegó a Nueva York en 1949, a los 23 años, a trabajar como vendedora de boletos en  Eastern Airlines y para  British Overseas Air Corp (BOAC). En la ciudad se runión con Truman Capote, una de las nacientes estrellas literarias de la época. También conoció al compositor de Broadway  Michael Martin Brown y su esposa  Joy.

En 1956, los  Brown le hicieron un regalo: la mantendrían por un año para que ella pudiera escribir un libro.

También le buscaron un agente. Trabajando con un editor, Tay Hohoff,  en 1959  terminó su manuscrito de  Matar un ruiseñor. Poco después, ayudó a su amigo y también escritor Truman Capote a escribir un artículo para  The New Yorker que más tarde se desarrolló en una obra maestra de no ficción: A sangre fría ( In Cold Blood).

En julio de 2015, Lee publicó su segunda novela  Ve y pon un centinela, que había sido escrita antes que   Matar un ruiseñor   y retrata las vidas de los personajes de esta.

 

En ese mismo año,  Lee comenzó a asistir a Capote en un artículo sobre el impacto de los asesinatos de cuatro personas de una familia en una comunidad rural  de Kansas. Juntos viajaron a la zona para hablar con los lugareños, a los que Lee lograba convencer de ser entrevistados, con sus maneras sencillas, muy diferente a la personalidad excéntrica de Capote.

Los asesinos, Richard Hickock y  Perry Smith, fueron capturados en Las Vegas y regresados al pueblo. Lee los entrevistó. Junto a Capote regresó a Nueva York donde le entregó sus apuntes investigativos para el gran libro de no ficción que escribió Capote.

Pero  Lee vivió su propio éxito literario. En julio de 1960 To Kill a Mockingbird  fue publicado y escogido por el Club del  libro del mes y el Gremio literario. Un versión resumida apareció en la revista  Reader's Digest.

 

 El tema del libro era la vida en un pueblo pequeño del sur, una novela sobre la adolescencia, pero también y por sobre todas las cosas, una historia sobre la discriminación racial en el sur de EEUU.  Uno de los personajes Atticus Finch, es un abogado que trata de defender a un afroamericano  acusado de violar a una blanca.

 Al año siguiente, el libro ganó el Premio Pulitzer y otros premios literarios. Se realizó una adaptación cinematográfica en 1962, con el actor Gregory Peck en el personaje de Finch.

El personaje se basó en el padre de Lee.

El libro fue traducido a más de 40 idiomas, y se venden más de un millón de ejemplares cada año.

 Lee llevó una vida alejada de la fama, aceptó un puesto en el Consejo Nacional de las Artes, designada por el president Lyndon B Johnson. Durante los años 70 y 80 vivió en estricta privacidad entre la casa de su hermana, la abogada  Alice Lee, en su natal Monroeville, y su apartamento en la Ciudad de Nueva York.

Fue muy activa en su iglesia  y su comunidad, y muchas veces hizo grandes donaciones a causas caritativas de forma anónima.

Al  serle otorgada la Medalla Presidencial de la Libertad, en noviembre de 2007 el entonces presidente George W. Bush dijo: “Matar un ruiseñor influenció positivamente la personalidad de nuestro país. Ha sido un regalo para el mundo entero. Como modelo de buena escritura y sensibilidad humana, este libro sera leído y estudiado por siempre”, afirmó el presidente.

La escritora presentó varias demandas, en los años 2007 y 2013 contra una editorial que trataba de quitarle los derechos y contra un museo en su ciudad natal que quería capitalizar la fama de la autora.

 El manuscrito de  Go Set a Watchman, que realmente era su primera novela, se publicó  en julio de 2015.  No consiguió mucho éxito de la crítica. Por el estado de salud de Lee a los 88 años, la publicación levantó sospechas de que no hubiera sido una decision de la autora.  

Lee murió el 19 de febrero de 2016, a la edad de 89 años.