Importancia del papel

Importancia del papel en el desarrollo de la sociedad

La importancia del papel a nivel global es tan grande, tiene tantos usos y aplicaciones en la vida cotidiana, que uno se olvida de que está rodeado de papeles.

Resulta muy difícil imaginarse cómo sería el mundo sin los cambios propiciados por este material revolucionario. Y es que la invención del papel, la difusión de su uso y su evolución han ido a la par con el rápido desarrollo de las sociedades y su cultura.

Los avances tecnológicos en la fabricación del papel han estado influenciados por circunstancias como la disponibilidad de materias primas, las necesidades de la sociedad, el crecimiento económico y factores históricos. A su vez, la evolución del papel ha transformado el mundo.

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El papel como material novedoso

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Ilustraciones de la fabricación de papel tradicional en China. Xilografía de la dinastia Ming

Hasta la invención del papel en China, esta cultura empleaba la seda y el bambú como soporte para la escritura y el dibujo.

Los primeros usos conocidos del papel tradicional chino fueron como envoltorio (h. siglo II a.C.) y materia prima para la fabricación prendas como sombreros y zapatos (siglo V). No fue hasta la Dinastía Tang (618-907) que el papel se estableció como el principal soporte para transmitir información por escrito.

Otras aplicaciones bien conocidas del papel de origen chino fueron el papel higiénico (siglo X), la impresión de papel moneda para transacciones comerciales (su uso se popularizó durante la Dinastia Song entre el año 960 y 1279) y la fabricación de multitud de otros productos cotidianos como, por ejemplo, sombrillas y cometas.

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La imprenta y el libro

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Biblia de Gutenberg. Kevin Eng/CC BY-SA 2.0/Flickr

Cuando Gutenberg inventó la imprenta a mediados del siglo XV y la aplicó a la producción de libros, en Europa aún se seguía empleando predominantemente el pergamino para la escritura y la copia manual de manuscritos.

Pero para imprimir una sola Biblia en pergamino eran necesarias las pieles de 300 ovejas, lo cual hacía que su producción masiva resultase insostenible. La fabricación de papel de trapo, sin embargo, además de tener una buena calidad resultaba mucho más rápida y barata.

La impresión de libros en papel redujo notablemente la velocidad con la que se producían y abarató sus costes. Como consecuencia aumentó el número de libros y su disponibilidad favoreciendo:

  • La alfabetización
  • El acceso a la educación hasta entonces restringida a la nobleza y al clero. Como consecuencia se fundan nuevas escuelas y universidades.
  • La transformación de una cultura oral a una escrita cambiando el modo de retener información y pensar.
  • La difusión de toda clase de ideas revolucionarias (religiosas, políticas, económicas…) y nuevos conocimientos en general.
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Maquinaria para la fabricación de papel y la pulpa de madera

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Fotografía de una fabrica de papel de principios del siglo XX. Dominio público

La crisis de escasez de trapos y la alta demanda de papel durante los siglos XVII y XVIII forzó la búsqueda de una materia prima alternativa para su fabricación. La invención de la máquina de papel y el descubrimiento de la celulosa obtenida a partir de la pulpa de madera en el siglo XIX trajeron consigo la producción masiva de productos de papel, su venta a precios muy bajos y el incremento de su consumo.

Los libros acaban de extenderse a todas las clases sociales y con ellos el acceso universal a una educación y cultura de calidad. Surgen además periódicos y revistas de gran tirada que fomentan la divulgación de noticias e influyen en la opinión pública.

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Impacto del papel en el medioambiente

Planta recicldora de papel
 moodboard/Getty Images

El reto actual de la industria papelera es la reducción del impacto negativo de la elevada producción de papel en el medioambiente con procesos menos tóxicos y más económicos que permitan ahorrar en el consumo de materias primas, agua y energía. Para ellos se está invirtiendo en un mayor reciclaje del papel y en el aprovechamiento de residuos agrícolas como fuente de fibras para hacer papel.

Por otro lado, la revolución digital y materiales sintéticos, están sustituyendo progresivamente aplicaciones que hasta ahora dominaba el papel como la comunicación escrita.