Imágenes de Plutón

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El corazón de Plutón

El corazón de Plutón
Plutón captado por New Horizons el 13 de julio de 2015 desde una distancia de 768 000 kilómetros. NASA / APL / SwRI

Después de diez años de viaje a través del sistema solar, la nave New Horizons consiguió su máxima aproximación a Plutón el día 14 de julio. Se situó a unos 12 500 kilómetros de distancia (la distancia que separa Nueva York de Mumbai en la India).

Esta imagen fue tomada por la cámara LORRI que transporta New Horizons el día anterior (13 de julio de 2015) a 768 000 kilómetros de distancia y en ella predomina sobre todo una zona brillante conocida como "el Corazón" que mide unos 1 600 kilómetros de ancho.

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New Horizons alcanza Plutón y Caronte

New Horizons ante Plutón y Caronte
Concepción artística de la nave New Horizons. Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

Para llegar a Plutón, la nave New Horizons ha debido contar con la ayuda del planeta Júpiter que fue usado para una maniobra conocida como asistencia gravitatoria que en realidad es un "efecto tirachinas", gracias al cual se altera la trayectoria de la nave impulsándola y ahorrando combustible. Gracias a Júpiter pudo alcanzar la velocidad de 80 000 kilómetros por hora que ahorró un año de viaje.

Otro llamativo aspecto de la nave New Horizons es la reducción en el desgaste de los artilugios electrónicos que transporta. Para ello la nave se colocó en modo hibernación y sólo era despertada una vez al año para comprobar que todo iba bien. Para su encuentro con Plutón se "despertó" el 6 de diciembre de 2014.

El encuentro romántico con el planeta enano Plutón no ha durado más de ocho a diez horas, pero los científicos esperaron los datos con impaciencia ya que tardan cuatro horas y media en llegar a la Tierra.

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Plutón y Caronte

Plutón y Caronte
Imagen tomada el 11 de julio de 2015 por New Horizons de Plutón y Caronte. NASA / JHUAPL / SWRI

Esta imagen realizada por la cámara de alta resolución de New Horizons el 11 de julio de 2015 recoge a Plutón y su satélite más importante Caronte.

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Comparando Plutón con la Tierra

Tierra, Plutón y Caronte
Comparativa de tamaños entre la Tierra, Plutón y Caronte. NASA

Este montaje representa los tamaños relativos de Plutón y su satélite Caronte si se comparan con la Tierra. Plutón posee un diámetro de 2 370 kilómetros, solo el 18,5% del tamaño de la Tierra, mientras que Caronte tiene un diámetro de 1 208 km, un 9,5% del terrestre.

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Caronte visto desde Plutón

Superficie helada de Plutón
Superficie helada de Plutón y su luna Caronte. JHUAPL / SwRI

Caronte es la única fuente de luz natural, además de las estrellas, que ilumina la helada superficie del Polo Sur de Plutón. El invierno dura 20 años en esta zona de Plutón, que vuelve a recibir luz solar 80 años más tarde.

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Las lunas de Plutón

Plutón y sus lunas
Ilustración de la superficie de Plutón y sus lunas. NASA

Esta ilustración recoge la superficie helada de Plutón desde donde se observan los satélites del planeta enano. El sistema binario Plutón-Caronte domina todo el sistema, alrededor del cual orbitan otros cuatro satélites: Nix, Hidra, Cerbero y Estigia. Caronte es el satélite más grande de todos los del Sistema Solar comparados con sus planetas.

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New Horizons

New Horizons
Recreación de New Horizons frente a Plutón y Caronte. NASA

New Horizons es un prodigio tecnológico que partió en 2006 y ha alcanzado Plutón en su viaje hasta el Cinturón de Kuiper y más allá. Se trata de la nave espacial más rápida jamás lanzada. En solo 9 horas había alcanzado la órbita lunar. Ahora viaja a más de 30 000 kilómetros por hora. Si chocara con una partícula del tamaño de un grano de arroz acabaría inutilizada.