Galaxias en espiral

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La galaxia de Andrómeda

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Imágenes ópticas, en infrarrojo y rayos X de la Galaxia de Andrómeda. ESA/Herschel/PACS/SPIRE/J. Fritz, U. Gent; X-ray: ESA/XMM-Newton/EPIC/W. Pietsch, MPE; optical: R. Gendler

La galaxia espiral de Andrómeda, vista por el telescopio espacial Herschel de ESA/NASA y otras imágenes en distintos tipo de observación: rayos X. Se trata de la galaxia gigante más cercana a la nuestra, a 2 millones y medio de años luz. También conocida como M31 (catálogo Messier) y NGC 224, es el objeto celeste más lejano que puede observarse a simple vista. Es uno de los objetos más buscados durante las noches estrelladas por los aficionados que reconocen que su ojo está recibiendo la luz de una época en que apenas comenzaba a existir la especie humana. Así la descubrió el astrónomo persa Azophi (Abd Al-Rahman Al Sufi 903-986) en el año 961.

La galaxia de Andrómeda se encuentra en proceso de colisión con nuestra galaxia, la Vía Láctea dentro de 3 000 millones de años, a una velocidad de 500 000 kilómetros hora. Posiblemente hace unos millones de años ya devoró a otra galaxia más pequeña por los dos núcleos que presenta.

Acoge un billón de estrellas (1012) según cálculos del telescopio espacial Spitzer.

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Un cuarteto de bellas galaxias

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Arriba izquierda, galaxia M101 (la "Galaxia del Molinete"); derecha, M81; abajo derecha, Centaurus A; abajo izquierda, M51 (la "Galaxia del Remolino"). Rayos X: NASA / CXC / SAO; Óptica: Detlef Hartmann; Infrarrojo: NASA / JPL-Caltech

De la colaboración entre astrónomos profesionales y principiantes surgen estas hermosas imágenes que combinan los datos ópticos de los aficionados con los datos de los archivos de las misiones de la NASA. Arriba izquierda, galaxia M101 (la "Galaxia del Molinete"); derecha, M81; abajo derecha, Centaurus A; abajo izquierda, M51 (la "Galaxia del Remolino"). En la imagen adjunta, los rayos X del observatorio espacial Chandra aparecen en color rosa, los datos infrarrojos del Spitzer en rojo, y los datos ópticos están en rojo, verde y azul.

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Galaxia espiral barrada NGC 1097

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Galaxia espiral barrada NGC 1097, vista por el telescopio espacial Hubble. NASA / ESA / Hubble

Galaxias espirales barradas son aquellas que poseen una banda central formada por estrellas que cruza la galaxia como si de un eje se tratase. Este tipo de galaxias es tan común que 2 de cada 3 presentan esta formación. La Vía Láctea pertenece a esta categoría.

En esta imagen podemos apreciar el centro galáctico de NGC 1097 situada a 45 años luz de la Tierra. Este centro lo ocupa un agujero negro supermasivo rodeado por un anillo brillante de polvo de 5 000 años luz de diámetro que forman los materiales que engulle.

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Galaxia activa tipo Seyfert NGC 1566

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Galaxia espiral activa tipo Seyfert NGC 1566. ESA / NASA Hubble. Agradecimiento: usuario de Flickr Det58

Esta imagen proporcionada por el telescopio espacial Hubble presenta NGC 1566, una fascinante galaxia que se encuentra a unos 40 millones de años luz de distancia, en la constelación de Dorado.

Se trata de una galaxia espiral intermedia, es decir no tiene una barra de estrellas en su centro, pero tampoco es una espiral normal. Lo que atrae de esta galaxia es que pertenece a la clase activa Seyfert, cuyo centro se presenta muy luminoso con fuertes explosiones de radiación que indica la posible existencia de un agujero negro supermasivo. Es la segunda galaxia Seyfert más brillante conocida. También es el miembro dominante del Grupo Dorado, una de las más hermosas concentraciones de galaxias del hemisferio sur.

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Galaxia espiral M51

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Primera imagen obtenida por el telescopio espacial Herschel en 2009. ESA y el Consorcio PACS

La primera imagen obtenida por el observatorio espacial Herschel el 14 de junio de 2009 corresponde a la galaxia espiral M51, también conocida como galaxia del remolino o NGC 5194. La imagen es interesante no tanto por la calidad de imagen como por su importancia histórica. El color azul indica las regiones de polvo caliente generado por las estrellas jóvenes, mientras que el polvo más frío aparece en rojo.

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Galaxia espiral barrada NGC 4921

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Imagen captada por el telescopio espacial Hubble de la galaxia NGC 4921. NASA, ESA y K. Cook (Lawrence Livermore National Laboratory, USA)

La galaxia espiral barrada NGC 4921 en toda su plenitud. Como telón de fondo se observan las galaxias más distantes. Esta imagen fue creada a partir de un total de 80 tomas separadas tomadas con filtros de color amarillo y el infrarrojo cercano.

Este tipo de galaxias se conocen como galaxias anémicas ya que contienen muy poco hidrógeno neutro lo que supone una baja o nula tasa de formación estelar. Las estrellas jóvenes se encuentran alrededor de la barra central (dónde se concentra el gas que queda). De hecho, NGC 4921 es más rojiza (fría) que otras galaxias similares, indicativo de baja actividad estelar.

Esta galaxia acogió en 1959 la supernova 1959b.

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Galaxia de los Fuegos Artificiales

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Galaxia de los Fuegos Artificiales (NGC 6946). NASA/JPL-Caltech/R. Kennicutt (U. of Ariz./Inst. of Astr., U. of Cambridge) and the SINGS Team

La Galaxia de los Fuegos Artificiales (NGC 6946) es vecina de la Vía Láctea, a 10 millones de años luz de distancia, en la constelación de Cefeo. Captada por el telescopio espacial Spitzer de la NASA, la imagen adjunta muestra regiones de la galaxia donde nacen nuevas estrellas. Los puntos azules de la imagen son estrellas de la Vía Láctea.

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La galaxia M33 del Grupo Local

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La galaxia M33 del Grupo Local se encuentra a 2,9 millones de años luz de distancia. MASA / JPL-Caltech

Esta composición mezcla dos imágenes de la galaxia M33, tomadas por dos telescopios espaciales distintos: el Galaxy Evolution Explorer y el telescopio espacial Spitzer de la NASA. La combinación de imágenes permite ver zonas de polvo y otras más limpias donde existen estrellas jóvenes. La imagen resultante es un compuesto de cuatro bandas que, además de las dos bandas ultravioleta, incluye infrarrojo cercano como de color amarillo / naranja y del infrarrojo lejano como el rojo.

Imagen adjunta: La galaxia M33 existe en nuestro barrio cósmico, el Grupo Local, a solo 2,9 millones de años luz de distancia, en la constelación del Triángulo. Crédito: NASA / JPL-Caltech