Emmeline Pankhurst: el inicio de una saga de feministas

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Emmeline Pankhurst, lideresa del sufragismo británico

Retrato de Emmeline Pankhurst, en 1927.
Retrato de Emmeline Pankhurst, en 1927. Topical Press Agency/Getty Images

Fundadora del movimiento sufragista en Gran Bretaña, Emmeline Pankhurst (1858 - 1928) es una de las grandes feministas de la historia. Lideró la lucha por el derecho al voto, una deuda histórico desde la Revolución Francesa, entre 1889 y 1914 inicio de la Primera Guerra Mundial.

Entre sus frases más famosos destaca: "No me siento ni como un soldado ni como un convicto y, sin embargo, soy ambas cosas", fragmento del discurso 'Libertad o muerte', que pronunció el 13 de noviembre de 1913 en Connecticut, Estados Unidos, cuando el movimiento atravesaba uno de sus momentos más tensos.

  • 1858: Nace en Manchester, Gran Bretaña.
  • 1879: Se casa con Richard Pankhurst, abogado y defensor del movimiento sufragista femenino, quien fallecerá en 1898.
  • En 1889 funda la llamada Liga del Sufragio Femenino (Women's Franchise League). Este proyecto pionero luchaba por el derecho de las mujeres a participar en los comicios locales. 
  • 1903: Participa en la creación de la Unión Social y Política de las Mujeres (Women's Social and Political Union), el gran movimiento sufragista británico. Sus hijas Sylvia y Christabel se suman también como activistas a esta organización, que acaparó la atención de la prensa, políticos y sociedad británica por sus protestas: incendios, rotura de cristales, huelgas de hambre...
  • 1913: Emmeline Pankhurst pronuncia su famoso discurso 'Freedom or dead' ('Libertad o lucha') en Connecticut, EEUU. Antes, es arrestada en 12 ocasiones, permanece 30 días en la cárcel y se le aplica alimentación forzosa cuando se declara en huelga de hambre.
  • 1914: Se vuelca en apoyar al bando de los Aliados en la Primera Guerra Mundial.
  • 1918: El Parlamento británico reconoce el derecho al voto de las mujeres mayores de 30 años mediante la llamada Ley de Representación del pueblo.
  • 1928: En marzo se reconoce el derecho al voto de la mujer en igualdad de condiciones que los hombres (ambos a los 21 años). Tres meses más tarde, el 14 de junio de 1928, Emmeline Pankhurst muere a los 69 años.

El lema de las sufragistas británicas fue 'Hechos no palabras' y su historia está muy bien narrada en la película 'Sufragistas' de Sarah Gavron.

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Antecedentes: Una reivindicación histórica

Asistentes a uno de los mítines de Emmeline Pankhurst, en Trafalgar Square, Londres.
Asistentes a uno de los mítines de Emmeline Pankhurst, en Trafalgar Square, Londres. Hulton Archives/Getty Images

¿Cuáles fueron los precedentes del movimiento activista liderado por Pankhurst? A continuación exponemos los más importantes:

  • El voto femenino era una reivindicación histórica, principalmente desde la publicación de 'Vindicaciones de los derechos de la mujer', de Mary Wollstonecraft, en 1792.
  • En 1866, John Stuart Millpresentó en el Parlamento británico una enmienda, que fue rechazada, pero que influyó de forma decisiva en el nacimiento del movimiento sufragista.
  • Un año más tarde, en 1867, surge la Asociación Nacional para el Sufragio Femenino (National Society for Woman’s Suffrage), liderada por Lydia Becker, una gran avanzada a su tiempo, ya que defendía el voto de las solteras y viudas, la educación de las mujeres, la diversidad sexual o el rechazo a tesis que en la época remarcaban diferencias intelectuales entre hombres y mujeres.
  • Entre las actividades de Becker, junto a su amiga Jessie Boucherett, destaca la creación del diario Women's Suffrage Journal y la organización de charlas de mujeres por toda Gran Bretaña. En 1874, durante uno de estos eventos en Manchester, debuta una jovencísima Emmeline Pankhurst, quien, a los quince años, pronuncia su primer discurso a favor del voto femenino.

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Arrestos, cárcel y huelgas de hambre

Emmeline Pankhurst es arrestada durante un acto de protesta por los derechos de las mujeres a votar.
Emmeline Pankhurst es arrestada durante un acto de protesta por los derechos de las mujeres a votar. Topical Press Agency/Getty Images

Ya en el inicio del siglo, el movimiento en defensa del voto femenino en Inglaterra parecía no tener marcha atrás. Pero el Gobierno británico se resistía a modificar las leyes, creían que se provocaría un caos social y político dejando participar en la vida pública a las mujeres. Muchas de las sufragistas pertenecientes a la Women's Social and Political Union (WSPU) decidieron entonces dar un ultimatum a la sociedad, intensificando las protestas.

Fue la época más dura del conflicto y uno de sus momentos más dramáticos fue la muerte de Emily Davison, mártir del movimiento, atropellada por el caballo del rey Jorge V en el Derby, una famosa carrera ecuestre tradicional, en junio de 1913. 

Hay distintas versiones sobre este drama, del que en la época se culpó a la propia Davison y que el Parlamento quiso utilizar en contra de las sufragistas: Si una mujer educada ha hecho esto, sostuvieron, ¿qué pasaría si se concediese el derecho al voto a cualquier mujer con o sin formación?

Para hacer frente a las reivindicaciones, el Gobierno aprobó una norma conocida como la ley del Ratón y el Gato, que consistía en conceder la libertad a las mujeres en huelga de hambre, dejar que se recuperasen, y volver a detenerlas más tarde.

A pesar de la campaña mediática en su contra, Pankhurst y el resto de activistas siguieron su batalla, no solo en las Islas, también en Estados Unidos:

"Les gusten o no nuestros métodos, hemos logrado que el sufragio femenino sea un tema que el gabinete de ministros ha admitido que no puede dejar a un lado. Debe ser resuelto en un corto periodo de tiempo. Ningún otro método salvo el nuestro ha conseguido estos resultados". (Fragmento del discurso 'Libertad o muerte', de Emmeline Pankhurst, pronunciado el 13 de noviembre de 1913 en Connecticut, Estados Unidos).

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Christabel Pankhurst compartió prisión con su madre

Retrato de Christabel Pankhurst.
Retrato de Christabel Pankhurst. Topical Press Agency/Getty Images

Emmeline Pankhurst tuvo cinco hijos e hijas, y Christabel, la mayor, también se involucró en el nacimiento del WSPU. Estudió Derecho en Manchester, su ciudad natal, y protagonizó algunas confrontaciones en la prensa, especialmente con Ada Nield, representante del Partido Laborista, que temía que el movimiento sufragista defendiese solo el voto de una parte de la población femenina y beneficiase así el voto al Partido Conservador.

La más mediática de las hermanas Pankhurst protagonizó uno de los episodios más importantes de las revueltas cuando, en 1905, increpó en pleno discurso al ministro Edward Grey: "¿Permitirá el Gobierno de los Liberales el voto a las mujeres?". Junto a la activista Annie Kenney, se negó a dejar de gritar y abandonar el mitin. Ambas fueron arrestadas y, posteriormente, encarceladas.

Este incidente dio muchísima visibilidad pública a las sufragistas. Christabel compartió prisión con su madre Emmeline y fue su mano derecha.

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Sylvia Pankhurst defendió a las mujeres obreras

Sylvia Pankhurst, hija de Emmeline Pankhurst, en el centro al ser liberada de prisión en 1921.
Sylvia Pankhurst, hija de Emmeline Pankhurst, en el centro al ser liberada de prisión en 1921. Hulton Archive / Getty Images

En el nacimiento de la Women's Social and Political Union (WSPU) se implicaron varios miembros de la familia Pankhurst. Siguiendo los pasos de sus padres, Richard y Emmeline, Sylvia Pankhurst fue una de las activistas más destacadas. Aunque el feminismo la unía a su madre, su visión política era diferente.

Sylvia era pacifista y estaba en contra de la guerra y desde joven militó en partidos obreros y socialistas. A ella se debe en parte que la WSPU, acusada de representar a mujeres de clase privilegiada, incorporase a integrantes de clases populares.

Tras la consecución del voto femenino en 1928, Sylvia siguió trabajando por la igualdad de la mujer de clase obrera y pasó parte de su vida colaborando en proyectos sociales en Etiopía, donde falleció en 1960.

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Adela Pankhurst trasladá la causa feminista a Australia

Adela Pankhurst, sufragista, hija de Emmeline Pankhurst.
Adela Pankhurst, sufragista, hija de Emmeline Pankhurst. ©Hulton Archive / Getty Images

La pequeña de las Pankhurst, Adela, participó activamente del WSPU, fundado por su madre y hermanas, pero emigró a Australia en 1914 donde fue una activista por la paz, el feminismo y los derechos humanos. Fue arrestada por sus acciones en los mítines y actos públicos de Winston Churchill y acabó en la cárcel en varias ocasiones, una de ellas por una supuesta agresión a un policía y otra por lanzar piedras.

En un momento determinado, a partir de 1910, se distanció de su hermana Christabel y de su madre Emmeline al tener una postura crítica con el incremento de acciones violentas del movimiento.

Fue la cofundadora del partido Comunista Australiano aunque, más adelante, se desencantaría del marxismo y participaría en la puesta en marcha del Gremio de Mujeres Imperiales Australianas, un agrupación de derechas.

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Siglo XXI: Helen y Laura, nieta y bisnieta de Emmeline Pankhurst

La nieta y bisnieta de Emmeline Pankhurst, Helen (derecha) y Laura.
La nieta y bisnieta de Emmeline Pankhurst, Helen (derecha) y Laura. Oli Scarff / Getty Images

Esta foto de Helen y Laura Pankhurst, nieta y bisnieta respectivamente de Emmeline, pertenece a un mitin organizado por la asociación UK Feminista. Vestidas de sufragistas, como sus ilustres familiares, reclamaron la igualdad de derechos entre hombres y mujeres el 24 de octubre de 2012, en Londres.

Bajo el lema 'Hechos no palabras', que figura en la lápida de Emily Davison, cientos de mujeres de todo Reino Unido se congregaron frente a Westminster para presionar a sus diputados y diputadas locales para que no votasen ninguna iniciativa que pueda significar un retroceso en la lucha que se emprendió en el siglo XVIII. 

Actualmente, Gran Bretaña tiene una ministra de Mujer e Igualdad, Maria Miller. En total, de los 26 miembros del Gabinete del actual primer ministro David Cameron, solamente cinco son mujeres. En el Parlamento y la Cámara de los Lores el porcentaje de representación de la mujer es de 1 por cada cinco hombres.

Fuentes: Historia. BBC. Sitio web del Parlamento Británico. Discursos célebres. The Guardian: Emmeline Pankhurst y Germaine Greer.