El cacahuate, el hispano que vive en todas las casas en Estados Unidos

En muchos países hispanos también se le dice maní

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Cacahuate o maní, un fruto de América Latina. Getty Images

La mantequilla de cacahuate o maní es una parte esencial de la dieta el estadounidense promedio y uno de esos alimentos que evocan a la infancia. El sándwich de mermelada y mantequilla de maní es una merienda típica y favorita de la mayoría de los niños en este país. Sin embargo, pocos saben que su origen proviene de las culturas prehispánicas de lo que hoy conocemos como América Latina.

La importancia en Estados Unidos es tal, que marzo es ha sido designado como el National Peanut Month, mes nacional del maní, y una de las caricaturas más queridas, que en español conocemos como Snoopy, en inglés se llama Peanuts.

Nacido en Brasil, domesticado en Perú

Al igual que con el ají o chile, pocos saben que la mayoría de las especies silvestres de  la rachis hypogaea crecen en lo que hoy es territorio brasileño, por lo que los especialistas en botánica la consideran una planta oriunda de América Latina, específicamente de América del Sur.

Estudios arqueológicos han encontrado rastros de la planta del maní o cacahuate desde hace 2.800 años, pero se considera que fueron los indígenas del área que conocemos  hoy en día como Perú, quienes lo domesticaron para cultivo y consumo humano. Los Moches son una etnia que vivió en Suramérica antes de los Incas.

Excavaciones realizadas en la zona de Pachacamac yotras regiones del Perú descubrieron restos de maníen tumbas de la cultura moche. También se hallaron representaciones del fruto en piezas de alfarería y barro. Se cree que gracias al comercio a través de América lo llevó a través de territorio maya y el Caribe.

Los españoles descubrieron al cacahuate en el mercado de Tenochtitlán, lo que hoy es la Ciudad de México y eventualmente fue llevado a Europa. El maní llegó primero a África.

Una leguminosa

Desde el punto de vista botánico, el maní pertenece a la familia de las fabáceas (leguminosas) se caracteriza por sus frutos en forma de vainas con varias semillas.

Su vaina se desarrolla en forma subterránea y además se le compara con alimentos como las avellanas, las almendras, las pecanas, las castañas, etc. 

El cacahuate es similar en sabor y perfil nutricional a las nueces que nacen de árboles, como las almendras y las avellanas. Se usan en la gastronomía de muchos países diferentes y se cocina de una forma similar al resto de las nueces.

Guaraní, taíno y nahualt

Los expertos en linguística debaten si la palabra maní, que se usa en América del sur y El Caribe, proviene del taíno, donde existía ya el término, o del guaraní, en el que se le donomina manduvi, 

La palabra cacahuate, como se le conoce en México y América Central, proviene del nahualt tlālcacahuatl, que significa "cacao de la tierra"; compuesto por tlalli –tierra, suelo– y cacahuatl –granos de cacao– porque la vaina de sus semillas está sobre tierra. Inspiradas en esta misma característica de la planta está el viejo nombre inglés ground-nut o el francés pistache de terre.

A China y Estados Unidos

El maní o cacahuate llegó a Asia en exportaciones de mercantes portugueses y de allí se expandió al resto de Asia. Hoy en día es la base de las salsas típicas de diversas gastronomías asiáticas, principalmente la tailandesas.

A Estados Unidos llega por la costa de Virginia a principios del siglo XVII, pero era principalmente comida destinado a alimentar el ganado porcino y ovino, además de a los esclavos. Recién en 1922, cuando se crearon sistemas industriales para procesar el maní y hacerlo mantequilla y aceitecomenzó a ser incorporada en la dieta del estadounidense.

Hoy en día el grano se cultiva en lugares tan distantes como Nigeria, la India, Sudán, Brasil, Perú, China, Tennessee, South Carolina, Texas y Nuevo México.

La mantequilla de maní

Hay evidencias de que los Incas fueron los primeros que machacaron el maíz para hacer una mezcla similar a la mantequilla de maní. En Estados Unidos, el Dr. John Harvey Kellogg (el creador del cereal) inventó una versión de ella en 1895. Se cree, aunque no hay récords completos, que un médico de St.

Louis  puede haber desarrollado una versión más avanzada para sus pacientes sin dientes, que necesitaban proteína, pero que no podían masticar la carne.

Según la National Peanut Board, la mantequilla de maní como la conocemos fue presentada oficialmente en la Feria Mundial de St Louis en 1904. Durante la primera y la segunda guerras mundiales la mantequilla de maní fue popularizada en Estados Unidos, cuando fue usada en las raciones de los soldados estadounidenses.