El árbol de las salchichas

Así le llaman a este árbol proveniente del Sahara tropical

Flores del árbol de las salchichas
Flores del árbol de las salchichas. Getty Images

La primera vez que me topé con este árbol quedé sumamente impresionado, ya que en la punta de sus largas lianas colgaban hermosas flores de un color rojo bastante intenso. Igual de sorprendente fue verlo en el lugar donde lo encontré, pues no fue en la sabana africana ni en un jardín botánico, sino en pleno casco urbano de Miami Beach en la Florida.

Qué es el árbol de las salchichas

El Kigelia africana es un árbol nativo de varias regiones africanas.

Estas van desde el Sahara tropical hasta Sudáfrica. En cada región le llaman de forma diferente, ya que su nombre está sujeto al idioma o dialecto que se hable en ese lugar. En su hábitat natural, este árbol puede crecer a una altura de 25 metros y le sirve de casa a muchas especies de animales.

La verdad es que a este árbol no le nacen salchichas. Se le llama así por la forma que tienen sus frutos una vez maduran. Estos son largos y tubulares, literalmente parecen enormes embutidos.  

Imagino que para un viajero hambriento y en medio del Sahara, estos largos semilleros pudieron fácilmente haberse convertido en un apetitoso espejismo. El problema está en que estas frutas no son comestibles, inclusive son tóxicas y nada recomendables para el consumo humano.

Fruto sagrado 

En muchos países africanos utilizan el fruto de este árbol para recordar aquellas personas que se han dado por muertas en lugares lejanos o de las que se desconoce su paradero.

El fruto se utiliza en sustitución del cuerpo del difunto y es lo que se entierra. Es por eso que estos árboles se consideran sagrados en muchas regionesy son protegidos y muy respetados.

La flores

Las flores de este hermoso árbol cuelgan a través de sus largas lianas. Estas parecen floridos candelabros que cuelgan desde el tope.

Sus flores tienen un hermoso color rojo intenso, quizás algo purpúreo.  Sus flores solo abren durante la noche, por lo que son polinizadas por murciélagos e insectos nocturnos.

Aunque son flores exóticas y bien atractivas, el olor que despiden no es muy agradable, por lo menos para nosotros los humanos. Estos árboles comienzan a echar flores luego de los 6 años de que el árbol ha madurado.

Clima y terreno

Siendo un árbol del trópico ya debemos saber que le gusta el sol pleno, los climas algo húmedos y los terrenos bien drenados. Este árbol puede aguantar épocas de sequía cuando es adulto y una vez está bien establecido en el terreno. Durante su desarrollo necesita que el terreno mantenga buenos niveles de humedad para desarrollar buenas raíces. 

Si decides plantar uno de estos arboles, mezcla el sustrato o terreno con arena, tierra para la siembra y composta orgánica que le sirva como fertilizante natural. Una vez plantes tu árbol o semilla, cubre la superficie con viruta de jardín o “mulch” para mantener los niveles de humedad. 

Propagación

Este imponente árbol se puede propagar por esqueje o semilla. Las semillas se encuentran dentro del fruto o vaina que parece una salchicha. Para poder plantar estas semillas, hace falta secar el fruto, abrirlo, sacar las semillas y luego ponerlas a germinar.

Esto se puede lograr enterrándolas en tiestos o semilleros, en una mezcla de arena y composta orgánica. Es importante mantener húmedo este sustrato para que germinen bien. Hay personas que aconsejan que se hiervan las semillas para ablandarles la corteza antes de plantarlas. 

Usos ornamentales 

Aparte de la increíble sombra que proporciona, este árbol le añade al espacio un gran interés visual. No solo por que produce hermosas flores, pero la forma de su fronda es muy simétrica y llamativa. Su madera se utiliza para crear canoas y otros artefactos de gran utilidad. También se le atribuyen muchísimos beneficios medicinales.  Sabe Dios cuantos otros secretos esconde este árbol, visibles solamente al que sepa dónde mirar.