¿Cómo afecta la contaminación a la salud del corazón?

La mala calidad del aire es un factor de riesgo importante para las cardiopatías

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La contaminación del aire es un factor de riesgo importante para la enfermedad cardiovascular. Nello Giambi | Getty Images

¿Sabías que cada vez que se registra un pico de contaminación atmosférica en una ciudad durante unas horas o unos días se producen más muertes por fallos cardiorrespiratorios? Se sabe que el esmog o contaminación del aire afecta principalmente a las enfermedades respiratorias (enfisema, neumonía, bronquitis) y especialmente al cáncer de pulmón, pero diversos estudios realizados en los últimos años demuestran también su asociación con las enfermedades del corazón.

Un mundo muy contaminado

En casi la totalidad de las grandes ciudades del mundo el aire que respiran sus habitantes está contaminado y los niveles de contaminación superan los 25 o 35 microgramos de partículas en la atmósfera por metro cúbico recomendados por la Organización Mundial de la Salud (OMS), según se mostraba en un informe de la agencia dependiente de las Naciones Unidas.

Los datos más recientes apuntan que más de 5 millones y medio de personas en todo el mundo mueren prematuramente cada año debido a la contaminación del aire. Una nueva investigación de la Universidad de British Columbia realizada conjuntamente con la Universidad de Washington indica que los mayores casos se registran en China e India. En estos países en un día con mucha contaminación puede alcanzar las 300 microgramos por metro cúbico.

La OMS hablaba de 7 millones de muertes prematuras causada por la emisiones de contaminantes en el aire en un informe en el año 2014, en el que estima que el 80% de las defunciones prematuras relacionadas con la mala calidad del aire se deben a laenfermedad coronaria y al accidente cerebrovascular.

A más contaminación, mayor riesgo

El impacto de la mala calidad del aire en la salud es indudable. Estas investigaciones revelan que la contaminación atmosférica es un detonante de las enfermedades del corazón ¿La razón? Las partículas finas (menores de 2,5 micrómetros de diámetro y conocidas como PM2.5) que se encuentran suspendidas en el aire, el dióxido de azufre, el plomo y los gases como el ozono, el dióxido de nitrógeno  el monóxido de carbono, derivados mayoritariamente de la combustión, como la emisión de los automóviles y la quema de carbón o madera, pueden llegar hasta la parte profunda de los pulmones, y entrar en el torrente sanguíneo.

La Fundación Española del Corazón advierte que “el aumento agudo de estas partículas en días determinados de alta contaminación favorece el desarrollo de trombos y coágulos, provoca un incremento de la presión arterial, además de producir vasoconstricción de las arterias coronarias que son las que aportan sangre al corazón y al cerebro. Todos estos factores pueden ser causantes del desarrollo de infartos de miocardio y accidentes cerebrovasculares, así como de arritmias cardíacas que pueden poner en riesgo la vida de pacientes con antecedentes de enfermedad cardíaca".

Los más afectados

La exposición a partículas en suspensión, como el plomo, el cadmio, el arsénico y el mercurio, se clasifica según su tamaño, y aunque pueden afectar a toda la población, sus efectos pueden variar según la edad y el estado de salud.

Pero lo que sí es evidente es que la contaminación atmosférica afecta especialmente a personas de edad avanzada, pacientes con problemas respiratorios, personas con enfermedad cardíaca previa o con factores de riesgo de enfermedad coronaria como la diabetes.

Un efecto que además perdura en el tiempo. Según una de las investigaciones de mayor duración sobre la contaminación atmosférica  que se han realizado, el esmog puede aumentar el riesgo de muerte prematura, incluso 30 años después.

Este estudio  lo realizaron los científicos del Colegio Imperial de Londres.

¿Cómo afecta a la salud cardiovascular?

  • Arritmias

Puede desencadenar una alteración del ritmo cardíaco o un infarto de miocardio por una respuesta inflamatoria aguda, por una alteración de la función plaquetaria o por una disfunción del endotelio vascular.

  • Estenosis de la arteria carótida

La contaminación del aire causa un estrechamiento de las arterias que suministran oxígeno al cerebro. Esta estrechez es debida a la acumulación de sustancias grasas, entre ellas el colesterol, en las arterias del cuello (arteriosclerosis), según un estudio del  NYU Langone Medical Center. La investigación analizó las pruebas de detección de esta alteración cardiovascular en más de 300.000 personas residentes en Nueva York, Nueva Jersey y Connecticut.

Esta condición se asoció con más de la mitad de los casos de accidente cerebrovascular que se producen en Estados Unidos cada año.

  • Insuficiencia cardiaca congestiva

La mala calidad del aire altera también la actividad cardíaca controlada por el sistema nervioso autónomo que se asocia a los problemas broncorepiratorios.

  • Baja oxigenación de la sangre

 La contaminación del aire afecta a la oxigenación de los glóbulos rojos reduciendo la capacidad de saturación de la sangre.

  • Arteriosclerosis

La exposición crónica y mantenida a la polución favorece la progresión rápida de la enfermedad arteriosclerótica. Recordemos que esta

  • Enfermedad coronaria

Los contaminantes en el aire son los suficiente pequeñas para pasar junto al oxígeno por los pulmones y llegar al torrente sanguíneo. Una vez dentro del sistema circulatorio desencadenan una reacción inflamatoria.

¿Cuáles son los síntomas?

La contaminación puede afectar a nuestra salud respiratoria y cardiovascular. Los síntomas más característicos son la opresión en el pecho, dolor de pecho (angina de pecho), palpitaciones, falta de aire y fatiga inusual.

Cómo protegerse de los efectos de la contaminación atmosférica

Comprueba la calidad del aire de tu ciudad antes de planear actividades al aire libre. Si vives en EEUU puedes consultar el Índice de Calidad del Aire (AQI por sus siglas en inglés). Puedes comprobar la calidad del aire en este mapa del mundo en tiempo real.

Limita la cantidad de tiempo al aire libre en los días en los que los niveles de contaminación del aire son altos, especialmente si sufres otros factores de riesgo cardiovascular.

 

El hecho de que la contaminación afecta a nuestra salud cardiovascular es una prueba más de que el riesgo de sufrir una enfermedad del corazón no solo se asocia con nuestra genética, y estilo de vida sino que también con el mundo que nos rodea. Es evidente que respirar un aire contaminado no es bueno ni a corto ni a largo plazo, aunque se necesitan más investigaciones que demuestren que el modo en que la contaminación atmosférica determina la salud de una persona a lo largo de toda su vida.

Referencias:

Calidad del aire exterios y salud. Comunicado de prensa de la OMS http://www.who.int/mediacentre/factsheets/fs313/es/

"Historic air pollution exposure and long-term mortality risks in England and Wales: prospective longitudinal cohort study" by Anna Hansell, Rebecca E Ghosh, Marta Blangiardo, Chloe Perkins, Danielle Vienneau, Kayoung Goffe, David Briggs, John Gulliver is published in Thorax doi:10.1136/thoraxjnl-2015-207111.