Clima loco - El Niño o la Oscilación del Sur

El fenómeno climático El Niño o la Oscilación del Sur
La Oscilación del Sur provoca lluvias torrenciales en algunos lugares y sequía en otros. CaiaImage/Getty Images

¿Qué son El Niño y La Niña? Definición y origen del nombre

El Niño y La Niña son dos fases opuestas de un fenómeno climático formalmente conocido como la Oscilación del Sur. El nombre común de "El Niño" refiere al Niño Jesús, debido a las aguas inusualmente cálidas originalmente observadas por los pescadores de Perú en diciembre, cerca de Navidad. Los pescadores de Sudamérica empezaron a notar este fenómeno en el siglo 16 y se confirmó como un ciclo climático a través de las mediciones científicas en la década de los 1920.

En aquel tiempo cada ciclo duraba de 3 a 7 años, pero desde los 1970 los ciclos han estado durando menos y ocurriendo con mayor frecuencia.

El Niño es la etapa cálida del ciclo. Se caracteriza por temperaturas más altas en el Pacífico, lluvia en los desiertos de Sudamérica y baja presión del aire en la región del Pacífico oriental. Empieza cuando los vientos Alisios sobre el Océano Pacífico se debilitan por causa de un cambio en la presión del aire. Normalmente estos vientos soplan del lado oriental del Pacífico (las Américas) hacia el oeste (Australia y Asia) y cuando dejan de soplar o cambian de dirección, permiten que las aguas cálidas de Asia lleguen a la costa de las Américas, donde el agua normalmente es más fría. La presión del aire, la temperatura del océano y la formación de nubes de lluvia son íntimamente vinculadas, por lo tanto ocurre una alteración de los patrones normales de circulación del océano y la atmósfera.

La Niña es la etapa fría del ciclo. Las características de La Niña son exactamente el opuesto de la etapa de El Niño, por ejemplo aguas más frías que lo normal, clima seca en la costa de Sudamérica y lluvias y tormentas en Asia oriental.

Efectos climáticos de El Niño

  • Temperaturas más altas que lo normal, lluvia e inundaciones en la costa occidental de las Américas (California, Ecuador, Perú), en el Golfo de México y en el nordeste de África.
  • Reducción de la población de pescado en la costa de Perú, debido a las temperaturas más altas del agua.
  • Sequía en el sur de África e India y en el Pacífico del oeste (Australia, Indonesia, Filipinas).
  • Las huracanes que normalmente ocurren en Asia (Indonesia, Filipinas, Tailandia) comienzan a formarse en las islas del Pacífico (Hawái, Tahití, Fiji).

Efectos climáticos de La Niña

  • Clima seca y fría en la costa occidental de las Américas, en el Golfo de México y en el nordeste de África.
  • Lluvias fuertes en el sur de África e India y en el Pacífico del oeste.
  • Inundaciones y huracanes en Asia oriental.

Relación de la Oscilación del Sur con el calentamiento global

Aunque el fenómeno de El Niño parece ser un ciclo completamente natural, la información recolectada por los científicos en el último siglo sugiere que los efectos de El Niño se están haciendo más fuertes. Se cree que esto se debe al incremento de las temperaturas del océano y la atmósfera causado por el calentamiento global.

Impacto de El Niño sobre la salud humana

Los cambios de clima provocados por la Oscilación del Sur resultan en un ambiente más amena para enfermedades como el dengue, la malaria y el paludismo. Además, las condiciones de tormentas tropicales, lluvia extrema y sequía en diferentes áreas perjudican a la economía y a la salud de los habitantes.

Algunos científicos también sugieren que los conflictos civiles son más comunes en los años correspondientes a El Niño.