Carrera espacial: los primeros hombres en el espacio

Los programas espaciales Vostok y Mercury

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El astronauta John H. Glenn, con el traje del proyecto Mercury fotografiado en Cabo Cañaveral, Florida, durante su entrenamiento para el Mercury Atlas 6 (MA-6). El 20 de febrero de 1962 se convirtió en el primer estadounidense en el espacio. NASA

La carrera espacial se había intensificado cuando comienza la década de los 60. Estados Unidos derrochaba triunfalismo tras el éxito de los distintos satélites Vanguard y Explorer. La Unión Soviética, por su parte, ya había deslumbrado a la opinión pública mundial con el lanzamiento de los Sputnik, que incluso habían situado en órbita un ser vivo.

El programa Vostok

El programa Vostok (Este, en ruso) había comenzado en 1959 y constó de seis vuelos que sirvieron para probar sistemas básicos como escudos térmicos, soporte vital y de orden médico: el ser humano podía sobrevivir en ausencia de gravedad y soportar la reentrada a la atmósfera terrestre.

Entre el 15 de mayo de 1960 y el 25 de marzo de 1961 se lanzaron seis prototipos Vostok (camuflados como Sputnik por motivos de contraespionaje). En ellos viajaron perros, insectos y plantas, con dos recuperaciones fallidas.

Entre el 12 de abril de 1961 y el 16 de junio de 1963 se llevaron a cabo en este programa seis misiones tripuladas, todas exitosas. Acostumbrados a las órbitas terrestres plagadas de objetos artificiales, apenas podemos imaginar el esfuerzo técnico y científico que supuso en sus comienzos la aventura espacial.

Grandes Logros

  • primer hombre en órbita terrestre el 12/4/1961
  • primera misión en órbita de duración superior a 24 horas: 6/7 de agosto de 1961
  • primera misión en grupo (pero sin que maniobraran las cápsulas)
  • primera transmisión televisiva desde el espacio 11 al 15 de agosto de 1962
  • primera mujer en el espacio: Valentina Tereskhova, 16 al 19 de junio de1963
  • primeras pruebas del comportamiento del ser humano en el espacio en condiciones de baja gravedad y alta aceleración
  • control desde tierra de un ingenio espacial y desarrollo de técnicas espaciales
  • observaciones astronómicas y geofísicas
  • primeras retransmisiones de radio y televisión desde el espacio.

Poyekhali!

El 12 de abril de 1961 un misil R-7 modificado puso en órbita al teniente Yuri A. Gagarin que en una cápsula Vostok estuvo en órbita 89 minutos.

Poco más de hora y media después del despegue, Gagarin regresó a la Tierra convertido en el primer ser humano que había escapado a la gravedad terrestre.

La primera frase de Gagarin: ¡Allá vamos! (Poyekhali!) se convirtió en muletilla y abrió las portillas de salida de una frenética carrera espacial en la que se volcaron medios económicos y científicos como nunca se había visto antes.

La Unión Soviética consiguió incluso situar una mujer en el espacio, Valentina V. Tereshkova, el 16 de junio de 1963, la cual llegó a pasar 70 h y 50 m en una cápsula Vostok 6.

El proyecto Mercury

Estados Unidos lanzó entonces el auténtico desafío a través de su presidente John F. Kennedy, quien el 25 de mayo de 1961 anunció que un estadounidense llegaría a la Luna antes de que acabase la década de los sesenta. Sin embargo, el predominio ruso en el espacio resultaba evidente.

Vostok era la réplica soviética mejorada al proyecto Mercury de Estados Unidos, el cual se había puesto en marcha en 1958 con la misma misión que Sputnik, situar un ser humano en órbita, pero al no encontrar en el Atlas el impulsor adecuado, solo se pudieron realizar vuelos suborbitales adaptando un misil Redstone como lanzadera, como el realizado por Alan Shepard de 15 minutos, el 5 de mayo de 1961, 23 días después que Gagarin.

Estados Unidos comenzó esa carrera lunar con los Mercury 3 y 4. Y el 20 de febrero de 1962, el astronauta John Glenn fue el primer estadounidense en el espacio completando 3 órbitas terrestres durante unas 5 horas en la cápsula Mercury 6, aunque no pudo ser el segundo hombre en el espacio porque la URSS había logrado el 6 de agosto de 1961 colocar en órbita a un segundo cosmonauta, el mayor Gherman Titov, que completó 17 órbitas.

Un día en órbita

El 15 de mayo de 1963, Estados Unidos consiguió otro importante logro, que uno de sus astronautas, Gordon Cooper, pasara un día entero orbitando la Tierra durante la misión Mercury-Atlas 9.

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