Bases de lanzamiento espacial en América

Los polígonos y centros de lanzamiento de cohetes en América

En América existen dos grandes polígonos de lanzamiento, el gestionado por la NASA, Cabo Cañaveral en la península estadounidense de Florida, y el que pertenece a la Agencia Espacial Europea, el Puerto Espacial de Kourou, en la Guayana Francesa. Pero los países emergentes como Brasil están acelerando en la construcción de plataformas de lanzamiento que les permita incorporarse a la carrera espacial.

Puedes conocer otros centros, bases, polígonos y cosmódromos de lanzamientos al espacio repartidos por el mundo en los siguientes artículos:

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Cabo Cañaveral y otros centros espaciales de Estados Unidos

Cabo Cañaveral, nave MAVEN, lanzamientos de cohetes
Lanzamiento desde Cabo Cañaveral de la nave MAVEN. NASA/Bill Ingalls

Los primeros polígonos de lanzamiento americanos se construyeron en Estados Unidos en tres rincones de su geografía: Wallops Island en Virgina, para cohetes sonda y vuelos suborbitales que esperan se incrementen los lanzamientos comerciales en los próximos años; White Sand en Nuevo México para pruebas de corto alcance (en 1947 un misil desmadrado causó una desgracia en Ciudad Juárez de México); y en California, Point Mugu, para misiles de corto alcance.

Se pensó en crear una nueva base más segura y lejos de lugares habitados, con buenos canales y ríos navegables y cerca del mar para facilitar el transporte de los materiales. Se eligió para ello un espacio en Florida llamado Cabo Cañaveral (28ºN), junto al Atlántico, sobre una antigua base aeronáutica militar (Patrick Air Force).

De Cabo Cañaveral al espacio

En 1964, la base espacial adoptó el nombre de Kennedy Space Center y Cabo Kennedy, en honor del presidente que más ayudó a impulsar la carrera espacial estadounidense, pero debido a protestas de los vecinos volvió a recuperar el nombre original en 1979, aunque las instalaciones de la NASA en la isla Merritt (adquirida en la zona por la NASA en 1962) sigue manteniendo el nombre de Kennedy Space Center (sitio oficial en inglés).

Desde Cabo Cañaveral han partido todas las grandes misiones de Estados Unidos.

Otra de las grandes bases de lanzamiento estadounidense se encuentra en California (35ºN) bajo la denominación Vanderberg Air Force Base (sitio oficial en inglés), ideal para lanzamientos hacia el oeste y hacia el norte para conseguir órbitas polares, esto es las condiciones ideales para satélites militares y las misiones secretas del Space Shuttle, la lanzadera espacial de corta vida.

Los otros centros de lanzamiento que nunca fueron

Entre los proyectos que nunca se pusieron en marcha destaca la pretendida base que se iba a poner en marcha en Texas. Matagorda (28ºN), una isla lacustre al norte de la ciudad de Corpus Christi, acogería la primera base privada de Estados Unidos cuando pertenecía al millonario tejano Toddie L. Wynn quien pretendía usarla para los que denominaron "funerales espaciales", enviar los restos de los fallecidos al espacio.

Cat Island, otra islita en el Golfo de México también fue contemplada por una empresa hace unas décadas para instalar una base de lanzamiento privada.

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Puerto Espacial de Kourou en la Guayana Francesa

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Lanzamiento de un cohete Ariane 5 desde Kourou (vista aérea) en 2004. ESA - S. Corvaja

Oficialmente se denomina Centre Spatial Guyanais o CSG, esto es Centro Espacial Guayanés. Situado en una desolada región de la costa en la Guayana Francesa (territorio colonial francés), a solo 500 kilómetros del ecuador terrestre, se encuentra la base de lanzamiento para cohetes europea (gestionada por ESA), operativa desde 1968.

La ventaja de su ubicación, a pesar de la lejanía de Europa por encontrarse en suelo americano, es que se trata de un lugar seguro al encontrarse protegido por la Legión Extranjera y la policía militar francesa; que se localiza en medio de una zona selvática y en una región prácticamente deshabitada.

Desde este puerto espacial se lanzan los cohetes europeos y actualmente Soyuz 2 rusos. Por su situación geográfica (5ºN) es ideal para situar ingenios espaciales para cualquier órbita. Sitio oficial (en inglés).

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Centro de Lanzamiento de Alcántara

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Base de Lanzamiento de Alcántara en Brasil. AEB - Agência Espacial Brasileira

La de Alcántara situado en Brasil, en el estado de Maranhão, la base de lanzamiento con mejor posición ecuatorial (2ºS), es la otra situada en América Latina (junto con Kourou).

Se empezó a construir en 1987, gestionada por la Agencia Espacial Brasileña. En 2003, se produjo una trágico accidente por la explosión en tierra de un cohete que mató a 21 personas, además de toda la estructura de lanzamiento. Aún así, un año después se consigue el primer lanzamiento, pero desde 2007 no se han producido nuevas misiones.