Asteroides, meteoritos y meteoroides

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¿Qué son los asteroides?

asteroides
Recreación artística de un asteroide en órbita cercana a la Tierra. Imagen cortesía de ESA - P.Carril

Los asteroides son cuerpos rocosos ubicados alrededor del Sol. Su escaso tamaño los cataloga como planetas menores. Su nombre proviene del griego, ya que asteroide significa "forma de estrella" y fueron denominados así por primera vez por el astrónomo británico John Herschel (1738-1822).

A los asteroides que se encuentran en curso de colisión con la Tierra se les denomina meteoroides. Cuando sólo rozan la atmósfera y son desviados por está, la fricción produce una combustión en la superficie que deja un espectacular rayo de luz que conocemos como meteoro.

Si el meteoroide es capaz de consumirse al atravesar la atmósfera puede dejar residuos de distintos tamaños que conocemos como meteoritos. Si el bólido es muy grande, el impacto podría provocar importantes cambios climáticos y orográficos en el planeta tal como pudo ocurrir con la extinción de los dinosaurios.

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¿Cómo se forman los asteroides?

formación de los asteroides
Evolución de distintos cinturones de asteroides. Imagen cortesía de NASA / ESA / STScI

En la formación del sistema solar quedaron residuos y, como el resto de los elementos que conforman los planetas, los asteroides están formados por el material que generan las estrellas tras su muerte.

El material residual que no ha llegado a unirse a ningún planeta o satélite queda orbitando. Pero la masa de todos los asteroides unida en un solo objeto no alcanzaría a formar una pequeña luna, la mitad de la nuestra, de unos 1 500 km de diámetro.

En la imagen se muestran tres escenarios en la evolución de los cinturones de asteroides en distintos sistemas solares. Arriba, los asteroides se generan por el material que esparce un planeta tamaño Júpiter que orbita cruzando el cinturón de asteroides. Un escenario en el que no es posible la vida.

La secuencia central muestra nuestro propio sistema solar con un gran planeta (en nuestro caso Júpiter) que orbita fuera del cinturón de asteroides.

Abajo, un cinturón de asteroides masivo que impediría la evolución de la vida.

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Tamaño de los asteroides

tamaño de los asteroides
Se muestra el tamaño relativo de algunos asteroides conocidos. De acuerdo con la Nasa el asteroide Siwa tiene un diámetro de 103 Km. Imagen cortesía de AOES Medialab, ESA

Pallas, uno de los asteroides mas grandes del sistema solar—el segundo a ser descubierto después de Ceres, quien con sus 1 000 km de diámetro es considerado un planeta enano—con 532 km de diámetro a los 50 metros. Recientes estudios establecen entre 1,1 y 1,9 millones de asteroides. De los catalogados, sólo 16 poseen un diámetro superior a los 240 kilómetros.

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¿Dónde se encuentran los asteroides?

órbitas familiares
Órbitas de familias de asteroides cercanos en relación a la Tierra y marte. Imagen coratesía de ESA 2002 / Medialab

La mayor parte de los asteroides se encuentran ceñidos en lo que se conoce como "cinturón principal o cinturón de asteroides", una órbita alrededor del Sol, entre Marte y Júpiter.

Algunos atraviesan la órbita terrestre, pero de los conocidos ninguno tiene trayectoria de colisión con la Tierra, aunque la historia geológica terrestre parecen demostrar que los impactos de los asteroides son más frecuentes de lo deseable.

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¿Son peligrosos los asteroides?

Impacto de asteroide
Un gran asteroide o el impacto de un cometa en Yucatán, México, a finales del Cretácico pudo acabar con la era de los dinosaurios. ROGER HARRIS/Getty Images

Existen 800 Asteroides Potencialmente Peligrosos (PHA, siglas que corresponden a potentially hazardous asteroid). Los daños a ocasionar en un choque con la Tierra, pueden variar de desastres locales a extinciones en masa. Una de las teorías más aceptadas asegura que la caída de asteroides sobre el planeta causó una grandes extinción en el Pérmico que acabó con el 90 por ciento de la vida sobre la Tierra; así como otro gran bólido la que provocó la desaparición de los dinosaurios a finales del Cretácico.

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¿Pudieron los asteroides traer la vida a la Tierra?

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Cráter de asteroide en Arizona. Images cortesía de Instituto Lunar y Planetario/NASA

Una buena parte de científicos opina que la vida pudo llegar a la Tierra a lomos de cometa o asteroides que impactaron en el planeta y que aportaron complejas moléculas de carbono con agua y compuestos orgánicos en la tierra primitiva.

En la imagen se muestra el cráter de Arizona es uno de los mejor conservados de la Tierra, consecuencia de un impacto de un asteroide de 30 metros de ancho hace 50.000 años. Se han encontrado alrededor de 150 cráteres de impacto en todo el planeta. 

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¿Cómo se nombran los asteroides?

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Impresión artística del asteroide Lutetia hacer una aproximación a un planeta en el Sistema Solar. Imagen cortesía de ESO / M. Kornmesser y Nick Risinger (skysurvey.org)

El nombre provisional de un asteroide es adjudicado por el Centro de Planetas Menores (Minor Planet Center - MPC) de forma un tanto alambicada.

Consta de un número que es el año del descubrimiento y una primera letra que se refiere a la quincena en que se realizó este avistamiento, según un alfabeto de 25 letras. Una segunda letra indica el orden en que fue descubierto durante esa quincena. Si las letras se acaban comienzan los números en secuencia (A1 sería el 26avo descubierto, B1 corresponde al 27).

En el caso de por ejemplo 2003 QQ47, sabremos que se ha descubierto en 2003 en la segunda quincena de agosto (Q) y en el orden 16 x 47 (la Q decimosexta letra por 47), es decir sería el 752avo asteroide descubierto esa quincena.

Cuando se ha establecido la órbita del asteroide, se le asigna un número y un nombre elegido por su descubridor. En la actualidad se pueden elegir cualquier nombre. Por eso podemos encontrar asteroides que se llaman como estrellas del rock (23990 Springsteen), ciudades (945 Barcelona), o personajes fantásticos (2309 Mr. Spock).