10 grandes astrónomas de la historia

Mujeres que aportaron importantes conocimientos a la astronomía

Hasta no hace muchos años, el deseo de una mujer de convertirse en astrónoma implicaba enfrentarse a prejuicios y exclusiones machistas que sólo podían superarse con una voluntad de hierro para avanzar en el conocimiento del universo. Hoy, aproximadamente la cuarta parte de los astrónomos son mujeres, pero mientras en algunos países se alcanza la cuota ideal del 50 por ciento, en otros apenas existen mujeres dedicadas a estas tareas científicas. En este artículo, te presentamos grandes mujeres que han contribuido de forma importante en el avance de la astronomía.

El grupo de trabajo español “Ella es una Astrónoma” editó un magnífico calendario ilustrado con las "astrónomas que hicieron historia", un proyecto impulsado por la Unión Astronómica Internacional y la UNESCO en 2009. Puedes descargar el pdf (baja resolución) en español en este enlace, en el cual podrás encontrar muchas otras astrónomas que no citamos aquí.

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Hipatia (c.355-416)

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Rachel Weisz interpretó a Hipatia en la película Ágora (2009) de Alejandro Amenábar. 20th Century Fox / Telecinco Cinema / Mod Producciones / Himenóptero

Más conocida por su descuartizamiento a manos de fanáticos cristianos, Hipatia de Alejandría, filósofa y astrónoma ha sido considera un modelo  para muchas científicas. Hija de Teón, un importante astrónomo de la escuela de Alejandría, creó una escuela neoplatónica a la que acudían estudiantes de todo el mundo, atraídos por la fama de la sabia.

Su contribución más reconocida a la astronomía serían los comentarios a la obra de Apolonio de Pérgamo, aunque también revisó las tablas astronómicas de Ptolomeo, confeccionó un planisferio y mejoró el antiguo astrolabio.

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Caroline Lucretia Herschel (1750-1848)

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Caroline y William Herschel. Dominio Público

La hermana del descubridor de Urano, el famoso astrónomo William Herschel, Caroline Lucretia, está considerada como la primera astrónoma remunerada de la que se tiene constancia. Matemática dotada realizaba cálculos a partir de las observaciones de su hermano y pulía los espejos de sus telescopios con gran habilidad.

Descubrió 8 cometas y fue la encargada de elaborar un catálogo de nebulosas y cúmulos de estrellas.

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Wang Zhenyi (1768-1797)

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Fragmento de pintura que representa un astrónomo chino con una elaborada esfera armillar. Utagawa Kuniyoshi (1797-1861)

Si en Occidente resultaba difícil que una mujer se dedicara al estudio de la astronomía, en China resultaba prácticamente imposible. Aún así, en el siglo XVIII destacó Wang Zhenyi, de la que poco se sabe excepto que tuvo una vida breve (29 años), que fue muy admirada y que luchó contracorriente por el acceso de la mujer al saber científico.

Escribió doce libros de astronomía y matemáticas, aunque desgraciadamente se han perdido. Estudió los eclipses lunares ofreciendo una acertada interpretación del fenómeno, estudió la posición de las estrellas, la gravitación de los cuerpos celestes y los fenómenos atmosféricos con la intención de predecir el tiempo meteorológico.

Un cráter de Venus recibe su nombre.

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Caterina Scarpellini (1808-1873)

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Caterina Scarpellini. Dominio Público

Con 18 años se trasladó a Roma a trabajar con su tío, el astrónomo Feliciano Scarpellini. Junto con su marido Erasmo Fabri editó revistas científicas de gran prestigio en Italia y publicó numerosos artículos de astronomía reuniendo datos para relacionar los fenómenos meteorológicos con los astronómicos.

Documentó observaciones cometarias de 1854 (C/1854 F1) y de junio de 1861 y elaboró un catálogo de lluvia de meteoros de 1861 y 1868.

Un cráter de Venus lleva su nombre.

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María Mitchell (1818-1889)

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María Mitchell, la primera astrónoma estadounidense. H. Dassel, 1851

Primera mujer académica de Estados Unidos y segunda mujer en descubrir un cometa (tras Caroline Herschel), además de una pertinaz defensora de la igualdad de géneros y el sufragio femenino. Elaboró tablas sobre la posición de Venus y ejerció como profesora de astronomía en un prestigioso colegio estadounidense.

Un cráter lunar lleva su nombre.

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Williamina Fleming (1857-1911)

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Williamina Paton Stevens Fleming hacia 1890. Autor desconocido/Dominio público

De criada a astrónoma. Williamina Paton Stevens Fleming emigró a Estados Unidos y para mantener a su hijo ella sola comenzó a trabajar como criada del profesor Edward Pickering en el Observatorio de Harvard. Pronto pasó a desempeñar trabajos rutinarios de oficina y sencillos cálculos, pero no tardó en encontrarse a cargo de decenas de jóvenes "calculadoras" (como Henrietta Swan Leavitt).

Catalogó más de 10 000 estrellas y descubrió 310 estrellas variables, 10 novas y 59 nebulosas.

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Mary A. Blagg (1858-1944)

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Mapa de Mary A. Blagg con el nombre y nomenclatura de los cráteres lunares. Dominio Público

Desarrolló un sistema coherente de nomenclatura lunar que le valió ser la primera mujer miembro de la Roya Astronomical Society en 1916 y formar parte de la génesis de la UAI en 1920 donde estandarizó la nomenclatura lunar tal como hoy la conocemos en una obra de dos volúmenes (Lunar Formations, 1935), aceptada internacionalmente.

Imagen: Primer mapa de las formaciones lunares con nomenclatura de la UAI realizado por Mary A. Blagg en 1935. Crédito: Dominio Público

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Antonia Maury (1866-1952)

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Las "calculadoras" de Pickering. De pie, Williamina Fleming y a su izquierda junto a la pared Antonia Maury. Dominio Público

Aunque de nombre latino, Antonia Caetana de Pavia Pereira Maury nació en Nueva York de familia de astrónomos y fue discípula de María Mitchell.

Formó parte del grupo de "calculadoras" del Observatorio de Harvard y sus trabajos más importantes se desarrollaron en espectrometría estelar.

En su honor se nombró como Maury a un cráter lunar.

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Henrietta Swan Leavitt (1868-1921)

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El diario secreto de Henrietta Swan Leavitt. http://henrietta.iaa.es/

Un ejemplo de trabajo metódico y ninguneado, incluso sus trabajos aparecieron con frecuencia bajo la firma de sus jefes, Edward Pickering y Edwin Hubble.

El trabajo de Henrietta Swann Leavitt consistía en examinar meticulosamente las fotografías celestes y realizar monótonos cálculos. Gracias a este detallismo descubrió las estrellas variables, como las Cefeidas que sirvió para realizar cálculos de distancia entre las estrellas como el tamaño de la Vía Láctea o para que Hubble descubriera el corrimiento al rojo.

En su memoria, un asteoride y un cráter lunar llevan su nombre.

Resultan enormemente simpáticas las aportaciones en vídeo de El diario Secreto de Henrietta S. Leavitt, cuya imagen promocional ilustra esta entrada.

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Ruby Payne-Scott (1912-1981)

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Ruby Payne-Scott. Peter Hall (hijo de Ruby Payne-Scott)

La primera mujer radioastrónoma y fundadora de una de las grandes ramas de la astronomía moderna. Estudió Física, Matemáticas y Botánica. Desarrolló buena parte del lenguaje que utilizaría la radioastronomía y fue una ferviente defensora de los derechos humanos y miembro del Partido Comunista de Australia por lo que fue ampliamente investigada por los servicios secretos de este país. Tuvo que abandonar su trabajo oficial de investigadora por casarse en secreto (según la legislación no podía estar casada y tener un puesto de responsabilidad) en 1944 y tener hijos.

Google le dedicó un doodle como homenaje el 28 de mayo de 2012 en el centenario de su nacimiento.